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← Cómo un virus olvidado puede ayudarnos a solucionar la crisis de los antibióticos

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Showing Revision 11 created 12/20/2018 by Paula Motter.

  1. Tómense un momento e imaginen un virus.

  2. ¿Qué les viene a la mente?
  3. ¿Una enfermedad?
  4. ¿Un miedo?
  5. Probablemente algo muy negativo.
  6. Sin embargo, no todos
    los virus son iguales.
  7. Es verdad, algunos causan
    enfermedades devastadoras.
  8. Pero hay otros que pueden hacer justo
    lo opuesto: pueden curar enfermedades.
  9. Estos virus se llaman "fagos".
  10. La primera vez que escuché
    sobre los fagos fue en el 2013.
  11. Mi suegro, que es cirujano,
    me contaba sobre una de sus pacientes.
  12. La mujer tenía una lesión en la rodilla
    que requería múltiples cirugías,
  13. y en el transcurso desarrolló una
    infección bacteriana crónica en la pierna.
  14. Desafortunadamente, la bacteria
    que causaba la infección
  15. tampoco podía combatirse
    con ningún antibiótico disponible.
  16. En esa instancia, la única
    opción que queda suele ser
  17. amputar la pierna para evitar
    que la infección se extienda.
  18. Ahora bien, mi suegro estaba
    desesperado por encontrar otra solución,
  19. así que optó por un tratamiento
    experimental, como último recurso,
  20. en que se usaban fagos.
  21. ¿Y adivinen qué? Funcionó.
  22. A las tres semanas de haber aplicado
    los fagos, la infección se curó,
  23. aun cuando ningún antibiótico
    había sido efectivo.
  24. Yo quedé fascinado por esta inusual idea:
  25. virus que curan infecciones.
  26. Hoy día continúo fascinado por
    las posibilidades médicas de los fagos.
  27. De hecho, renuncié
    a mi trabajo el año pasado
  28. para crear una empresa
    que se dedique a esto.
  29. Ahora bien, ¿qué es un fago?
  30. Esta imagen que ven fue tomada
    con un microscopio electrónico.
  31. Esto significa que lo que vemos
    en pantalla es extremadamente diminuto.
  32. Ese organismo granular en el medio,
  33. con cabeza, cuerpo largo
    y varias fibras caudales
  34. es la imagen de un fago prototípico.
  35. Podría decirse que es lindo.
  36. (Risas)
  37. Ahora observen sus manos.
  38. Nuestro equipo ha estimado que tenemos más
    de 10 mil millones de fagos en cada mano.
  39. ¿Qué hacen ahí?
  40. (Risas)
  41. Pues bien, los virus
    se dedican a infectar células.
  42. Y los fagos son muy buenos
    para infectar bacterias.
  43. Y nuestras manos, como
    la mayor parte del cuerpo,
  44. son lugares ideales
    para la actividad bacteriana,
  45. y esto las vuelve un área
    de caza perfecta para los fagos.
  46. Porque después de todo
    los fagos cazan bacterias.
  47. También es importante saber que los fagos
    son cazadores extremadamente selectivos.
  48. Por lo general, un fago infecta
    únicamente a un tipo de bacteria.
  49. El fago que ven en esta representación
  50. caza una bacteria llamada
    "estafilococo dorado",
  51. y conocida como SARM
    en su forma resistente a la droga.
  52. Causa infecciones
    en la piel o en las heridas.
  53. Y el fago caza con sus fibras caudales.
  54. Estas fibras son, de hecho,
    receptores extremadamente sensibles,
  55. que buscan la superficie adecuada
    en las células bacterianas.
  56. Una vez que la encuentra,
  57. el fago se adhiere a la pared celular
    de la bacteria y le inyecta su ADN.
  58. El ADN se encuentra en la cabeza del fago
  59. y se transmite a la bacteria
    por medio del cuerpo largo.
  60. En esta instancia,
    el fago reprograma la bacteria
  61. para que produzca
    montones de fagos nuevos.
  62. La bacteria, de hecho, se convierte
    en una fábrica de fagos.
  63. Una vez que unos 50 a 100 fagos se hayan
    acumulado dentro de la célula bacteriana,
  64. los fagos pueden liberar una proteína
  65. que rompe la pared celular de la bacteria.
  66. Cuando la bacteria estalla,
    los fagos se liberan
  67. y salen de caza para
    infectar una nueva bacteria.
  68. Lo siento, probablemente
    lo hice parecer un virus espeluznante.
  69. Pero es exactamente
    esta habilidad de los fagos,
  70. la de multiplicarse dentro
    de las bacterias y luego eliminarlas,
  71. lo que los hace tan interesantes
    desde el punto de vista médico.
  72. El otro aspecto que me parece interesante
    es la escala a la que esto sucede.
  73. Hasta hace cinco años
    no tenía idea de los fagos.
  74. Aun así, hoy puedo afirmar que
    son parte de un principio natural.
  75. Los fagos y las bacterias se remontan
    a las primeras etapas de la evolución.
  76. Siempre han existido en tándem,
    controlándose el uno al otro.
  77. Esta es verdaderamente la historia
    del yin y el yang, del cazador y la presa,
  78. a nivel microscópico.
  79. Algunos científicos han estimado, incluso,
  80. que los fagos son los organismos
    más abundantes de nuestro planeta.
  81. Así que antes de continuar hablando
    sobre su potencial médico,
  82. creo que todos deberíamos conocer
    a los fagos y su función en la Tierra:
  83. cazan, infectan y eliminan bacterias.
  84. ¿Cómo puede ser que dispongamos de algo
    que funciona tan bien en la naturaleza,
  85. todo el tiempo, en cualquier lugar,
    y aun así, en la mayor parte del mundo,
  86. todavía no tengamos
    una droga en el mercado
  87. que use este principio para combatir
    las infecciones bacterianas?
  88. La respuesta sencilla es: nadie
    ha desarrollado aún este tipo de droga,
  89. al menos no una que cumpla
    con las regulaciones de Occidente,
  90. que es el que establece las normas
    para gran parte del mundo.
  91. Para entender el porqué,
    tenemos que repasar la historia.
  92. En esta foto vemos a Félix d'Herelle,
    uno de los dos científicos
  93. a quien se le atribuye
    el descubrimiento de los fagos.
  94. Excepto que cuando esto sucedió, en 1917,
    no tenía idea de qué había descubierto.
  95. Estaba interesado en una enfermedad
    conocida como "disentería bacilar",
  96. una infección bacteriana
    que causa diarrea aguda
  97. y, en ese entonces, mucha
    gente moría por este motivo,
  98. porque no se había inventado ninguna
    cura para las infecciones bacterianas.
  99. Estaba observando muestras de pacientes
    que habían sobrevivido a esta enfermedad.
  100. Y descubrió que algo
    extraño estaba pasando.
  101. Algo en la muestra estaba
    eliminando las bacterias
  102. que supuestamente causaban la enfermedad.
  103. Para averiguar qué sucedía,
    ideó un ingenioso experimento.
  104. Seleccionó una muestra,
  105. la filtró cuanto más pudo hasta
    quedar una mínima cantidad,
  106. tomó una gota diminuta y la insertó
    en cultivos frescos de bacterias.
  107. Y observó que en el transcurso
    de unas horas
  108. las bacterias habían sido eliminadas.
  109. Entonces repitió el experimento:
    hizo el filtrado, tomó una gota diminuta,
  110. y la agregó al siguiente
    cultivo fresco de bacterias.
  111. Repitió esto 50 veces
    y observó siempre el mismo resultado.
  112. A partir de esto,
    llegó a dos conclusiones:
  113. la primera, la más obvia, era que algo
    estaba eliminando a las bacterias,
  114. y ese algo se encontraba en el líquido.
  115. La segunda: debía ser algo
    de naturaleza biológica,
  116. puesto que una gota diminuta era
    suficiente para causar un gran impacto.
  117. Denominó "microbio invisible"
    al agente que había descubierto
  118. y le dio el nombre "bacteriófago",
  119. que significa literalmente
    "que se alimenta de bacterias".
  120. Y, por cierto, este es uno
    de los descubrimientos más importantes
  121. de la microbiología moderna.
  122. Muchas técnicas modernas se basan
    en nuestro entendimiento de los fagos,
  123. en la edición genómica y otros campos.
  124. Y justamente hoy se otorgó el Premio Nobel
    de Química a dos científicos
  125. que trabajaron con fagos
    y desarrollaron drogas basadas en fagos.
  126. En las décadas de 1920 y 1930, la gente ya
    notaba el potencial médico de los fagos.
  127. Ya que, después de todo,
    a pesar de ser invisibles,
  128. estaban efectivamente
    eliminando bacterias.
  129. Empresas que existen a la fecha,
    como Abbott, Squibb o Lilly
  130. vendían preparaciones de fagos.
  131. Pero la verdad es que,
    si partimos de un microbio invisible,
  132. es muy difícil lograr una droga confiable.
  133. Imaginen cómo sería
    hoy día ir a la FDA y explicarles
  134. todo sobre este virus invisible
    que quieren aplicar a los pacientes.
  135. Cuando los antibióticos químicos
    aparecieron en la década de 1940,
  136. cambiaron completamente el panorama.
  137. Y este individuo cumplió
    un papel fundamental.
  138. Se trata de Alexander Fleming,
    quien ganó el Premio Nobel de Medicina
  139. por contribuir al desarrollo
    del primer antibiótico: la penicilina.
  140. Y los antibióticos en verdad funcionan
    de forma muy distinta a los fagos.
  141. Principalmente, inhiben
    el crecimiento de bacterias,
  142. y no les es muy relevante
    el tipo de bacteria presente.
  143. Los que denominamos de amplio espectro
  144. actúan contra una amplia
    gama de bacterias.
  145. Si los comparamos con los fagos,
    que actúan específicamente
  146. contra un tipo de bacterias,
    la ventaja es evidente.
  147. En ese entonces, debió sentirse
    como un sueño hecho realidad.
  148. Tenías un paciente con
    una posible infección bacteriana,
  149. le dabas el antibiótico y,
    sin tener que entender del todo
  150. cómo funcionan las bacterias
    que causan la enfermedad,
  151. la mayoría de los pacientes se curaba.
  152. En consecuencia, desarrollamos
    más y más antibióticos y, con toda razón,
  153. se volvieron la principal terapia
    para las infecciones bacterianas.
  154. Y, además, han contribuido enormemente
    a aumentar la esperanza de vida.
  155. La única razón por la que hoy es posible
    realizar intervenciones y cirugías médicas
  156. es porque contamos con los antibióticos,
  157. así no nos arriesgamos a que el paciente
    muera al día siguiente de una infección
  158. que pudo contraer durante la operación.
  159. Así que comenzamos a olvidarnos
    de los fagos, especialmente en Occidente.
  160. Y, hasta cierto punto, incluso
    durante mi juventud, la conclusión era:
  161. "Hemos resuelto el problema
    de las infecciones bacterianas
  162. con los antibióticos".
  163. Por supuesto que hoy
    sabemos que no es así.
  164. Hoy la mayoría de Uds. debe haber
    escuchado sobre las superbacterias,
  165. bacterias que se han vuelto resistentes
    a la mayoría de los antibióticos
  166. que existen para tratar infecciones.
  167. ¿Cómo pasó esto? Pues bien,
    no fuimos tan listos como pensábamos.
  168. Empezamos a utilizar
    antibióticos en todas partes,
  169. en los hospitales como
    tratamiento y prevención,
  170. en el hogar por un simple resfrío,
  171. en las granjas para mantener
    saludables a los animales...
  172. Las bacterias evolucionaron.
  173. Ante la arremetida de los antibióticos,
  174. las bacterias que mejor
    se adaptaron, sobrevivieron.
  175. Hoy las llamamos
    "bacterias multirresistentes".
  176. Permítanme compartirles
    unas predicciones que asustan.
  177. En un estudio reciente
    del gobierno del Reino Unido,
  178. se estimó que para el 2050, diez millones
    de personas podrían morir por año
  179. a causa de infecciones
    resistentes a los antibióticos.
  180. Si comparan esto con las ocho millones
    de defunciones por cáncer actualmente,
  181. verán que esta estimación asusta.
  182. Pero la buena noticia es que
    aún contamos con los fagos.
  183. Y ellos no están impresionados
    por la resistencia a múltiples drogas.
  184. (Risas)
  185. Simplemente continúan cazando y eliminando
    bacterias a nuestro alrededor.
  186. Y además siguen siendo selectivos,
    lo que es algo bueno hoy día.
  187. Hoy podemos identificar
    con seguridad un patógeno bacteriano
  188. que esté causando una infección,
    en distintos contextos.
  189. Y su selectividad nos ayudará a evitar
    algunos de los efectos secundarios
  190. comúnmente asociados
    con los antibióticos de amplio espectro.
  191. Pero quizá la mejor noticia sea
    que ya no son microbios invisibles.
  192. Podemos observarlos.
  193. Lo hicimos hace un momento.
  194. Podemos secuenciar su ADN,
    entender cómo se reproducen
  195. y conocer sus limitaciones.
  196. Este es un excelente momento
  197. para desarrollar drogas potentes
    y confiables basadas en fagos.
  198. Y eso es lo que está
    sucediendo en el mundo.
  199. Más de diez empresas
    de biotecnología, incluso la nuestra,
  200. están desarrollando fagoterapias
    para tratar infecciones bacterianas.
  201. Se están realizando ensayos clínicos
    en Europa y en los EE. UU.
  202. Por eso, estoy convencido
    de que nos encontramos a las puertas
  203. de un Renacimiento de la fagoterapia.
  204. Y, para mí, la forma apropiada
    de representar los fagos es algo así:
  205. (Risas)
  206. Para mí, los fagos son los superhéroes
    que hemos estado esperando
  207. para combatir las infecciones
    resistentes a los antibióticos.
  208. Así que la próxima vez que se imaginen
    un virus, recuerden esta imagen.
  209. Después de todo, puede
    que algún día un fago les salve la vida.
  210. Gracias.
  211. (Aplausos)