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← El colorido mundo de los microbios en la Antártida

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Showing Revision 5 created 07/21/2020 by Jenny Lam-Chowdhury.

  1. ¿Pueden adivinar qué es esto?
  2. ¿Y si les digo que hay un lugar
    con criaturas hechas de vidrio?
  3. ¿O que existen formas de vida
    que son invisibles para nosotros,
  4. pero que los astronautas
    ven todo el tiempo?
  5. Estas criaturas invisibles de cristal
    no son extraterrestres de exoplanetas.

  6. Son diatomeas:
  7. algas unicelulares fotosintéticas
    responsables de producir oxígeno
  8. y ayudar a la siembra de nubes
    a una escala planetaria.
  9. Y con exoesqueletos geométricos,
    esculpidos intrincadamente, hechos de...
  10. ¡Sí! Vidrio.
  11. Se pueden ver desde el espacio
    en remolinos de colores sobre el océano.
  12. Y cuando mueren,
  13. sus casas de vidrio se hunden
    a lo profundo de los océanos,
  14. tomando carbono del aire
    y llevándolo también a la tumba.
  15. Representando una cantidad significativa
    de secuestro de carbono en los océanos.
  16. Vivimos en un planeta alienígena.

  17. Hay demasiada vida rara
    en la Tierra para estudiar,
  18. y mucho de eso vive
    en los confines de nuestro mundo,
  19. nuestra vista y nuestro entendimiento.
  20. Uno de esos confines es la Antártida.
  21. Usualmente,
    cuando pensamos en la Antártida,

  22. pensamos en un lugar estéril y sin vida.
  23. A excepción de algunos pingüinos.
  24. Pero la Antártida debería conocerse
    como un oasis polar de vida,
  25. anfitrión de innumerables criaturas
    que son completamente fascinantes.
  26. ¿Y por qué no las hemos visto
    en el último documental de naturaleza?
  27. Bueno, merodean
    debajo de la nieve y el hielo,
  28. virtualmente invisibles para nosotros.
  29. Son microbios:
  30. pequeñas plantas y animales
    que viven incrustados en los glaciares,
  31. debajo del hielo marino
    y nadando en estanques subglaciales.
  32. Y no son menos carismáticos
    que cualquiera de la megafauna
  33. que están acostumbrados a ver
    en un documental de naturaleza.
  34. Pero ¿cómo hacemos que la gente
    explore lo que no pueden ver?

  35. Hace poco, conduje una expedición
    de cinco semanas a la Antártida
  36. para convertirme en una cineasta
    de la vida silvestre a escala microbiana.
  37. Con 84 kg de equipo,
  38. abordé un avión militar
  39. y traje microscopios al campo
  40. para filmar e investigar
    estos extremófilos microscópicos,
  41. para que podamos familiarizarnos
    con un ecosistema mal entendido
  42. con el que vivimos aquí en la tierra.
  43. Para filmar estas invisibles
    criaturas en acción,

  44. necesitaba ver lo que llamaban hogar,
  45. necesitaba aventurarme bajo el hielo.
  46. Cada año, el hielo marino casi duplica
    todo el tamaño de la Antártida.
  47. Para mirar debajo del hielo
    de casi tres metros de espesor,
  48. bajé por un largo tubo de metal
    insertado en el hielo marino
  49. para presenciar un ecosistema
    escondido, lleno de vida,
  50. mientras estaba suspendida
    entre el lecho marino
  51. y el techo iluminado de hielo.
  52. Así es como se veía desde fuera.
  53. Fue absolutamente mágico.
  54. Algunas de las criaturas que encontré
    eran encantadoras, como ostrácodos
  55. y muchas más diatomeas
    geométricas hermosas.
  56. Luego, fui más allá
    a acampar en los valles secos

  57. por un par de semanas.
  58. El 98 % de la Antártida
    está cubierta de hielo
  59. y los valles secos son el área más grande
    de la Antártida donde se puede ver
  60. el propio continente debajo de todo ello.
  61. Tomé muestras de bacterias
    en las Cataratas de Sangre,
  62. un fenómeno natural de un estanque
    subglacial chorreando óxido de hierro,
  63. que se pensaba que no tenía vida
    hasta hace poco más de una década.
  64. Y escalé un glaciar para perforarlo,
  65. revelando innumerables criaturas
    viviendo sus mejores vidas,
  66. mientras estaban incrustadas
    en capas de hielo.
  67. Los agujeros de crioconita
  68. se forman cuando
    pequeños pedazos de tierra oscura
  69. quedan inyectados en el glaciar
  70. y comienzan a derretirse
    en agujeros espesos que luego se congelan,
  71. preservando cientos de discos de tierra
    dentro del glaciar,
  72. como pequeños universos isleños
  73. cada uno con su propio ecosistema.
  74. Quizá reconozcan
    algunas de las que encontré,

  75. como este adorable tardígrado,
    que me encantan.
  76. Son como pequeños
    ositos de goma con garras.
  77. También conocidos como osos de agua,
  78. son famosos por poseer superpoderes
  79. que les permiten sobrevivir
    en condiciones extremas,
  80. incluyendo el vacío del espacio.
  81. Pero no hay que viajar al espacio
    o a la Antártida para encontrarlos.
  82. Viven en musgo por todo este planeta,
  83. desde grietas en las aceras hasta parques.
  84. Seguro caminan sobre toneladas
    de estos animales invisibles cada día.
  85. Otros pueden parecer familiares,

  86. pero siguen siendo extraños,
    como los nematodos.
  87. Ni una serpiente ni una lombriz de tierra,
    los nematodos son una criatura propia.
  88. No pueden regenerarse como una lombriz
    o gatear como una serpiente,
  89. pero tienen pequeñas agujas
    que parecen dagas dentro de sus bocas
  90. que algunos de ellos usan para atrapar
    sus presas y succionar el interior.
  91. Por cada humano en este planeta,
  92. existen 57 mil millones de nematodos.
  93. Y quizá no reconozcan
    algunas de ellas en lo absoluto

  94. pero viven vidas igual de fascinantes,
  95. como rotíferos con coronas increíbles
  96. que se convierten en bocas
    parecidas al robot Roomba;
  97. ciliados con sistemas digestivos
    tan transparentes
  98. que casi es demasiada información;
  99. y cianobacterias que parecen confeti
    que explotó en una placa de Petri.
  100. A menudo, lo que vemos
    en los medios populares

  101. son un escaneo microscópico electrónico
    de imágenes de microorganismos
  102. pareciendo temibles monstruos.
  103. Sin verlos moverse, sus vidas
    siguen siendo imprecisas para nosotros
  104. a pesar de que viven
    casi donde quiera que salgamos.
  105. ¿Cómo es su vida diaria?
  106. ¿Cómo interactúan con su entorno?
  107. Si solo hubieran visto una foto
    de un pingüino en un zoológico,
  108. pero nunca vieron a uno caminar
    y luego deslizarse sobre el hielo,
  109. no entenderían
    a los pingüinos completamente.
  110. Viendo microcriaturas en movimiento,
  111. tenemos una mejor visión de las vidas,
    que, de lo contrario, serían invisibles.
  112. Sin documentar la vida invisible
    en la Antártida y nuestros propios patios
  113. no entendemos con cuántas criaturas
    compartimos nuestro mundo.
  114. Y eso significa que todavía
    no tenemos la imagen completa
  115. de nuestro extraño y extravagante planeta.
  116. Gracias.