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El peligro alarmante de la minería de remoción de cima, y por qué debe cesar

  • 0:01 - 0:04
    Digamos que queremos
    realizar un experimento.
  • 0:05 - 0:08
    En este experimento, asignamos
    individuos aleatoriamente:
  • 0:08 - 0:10
    a algunos les toca vivir
    en zonas de detonación,
  • 0:10 - 0:15
    y a otros en zonas de control
    sin explosivos que les estallen encima.
  • 0:16 - 0:18
    Viven durante años en la comunidad,
  • 0:18 - 0:23
    aguas abajo y a sotavento de lugares
    donde se detonan toneladas de explosivos
  • 0:23 - 0:24
    prácticamente a diario,
  • 0:24 - 0:27
    y con millones de litros
    de agua contaminada.
  • 0:27 - 0:31
    Con asignación aleatoria,
    se podrían estudiar cuidadosamente
  • 0:31 - 0:35
    los efectos en la salud a largo plazo
    para estas comunidades,
  • 0:35 - 0:39
    sin tener que lidiar con un montón
    de factores de confusión y covariables.
  • 0:39 - 0:41
    La asignación aleatoria hace maravillas.
  • 0:43 - 0:47
    Sería un estudio científico
    contundente y riguroso
  • 0:47 - 0:50
    sobre los efectos de la exposición
    a estos factores ambientales.
  • 0:50 - 0:52
    Tal estudio, por supuesto,
    no podría hacerse jamás.
  • 0:53 - 0:56
    La mayoría de los científicos
    no tendría estómago para eso.
  • 0:56 - 0:58
    Nunca lo aprobaría la junta
    de revisión institucional,
  • 0:59 - 1:01
    ni el comité de revisión
    de sujetos humanos,
  • 1:01 - 1:03
    porque no sería ni ético ni moral.
  • 1:04 - 1:07
    Y sin embargo, de hecho,
    está ocurriendo ahora mismo.
  • 1:09 - 1:11
    A mi entender, esto despierta
    algunas preguntas.
  • 1:11 - 1:13
    ¿Qué compromiso ético tiene el científico
  • 1:13 - 1:16
    que cree que la población está en peligro?
  • 1:17 - 1:21
    ¿Cuánta evidencia es suficiente
    para estar seguros de las conclusiones?
  • 1:21 - 1:23
    ¿Cuál es el límite
  • 1:23 - 1:26
    entre la certidumbre científica
    y la necesidad de actuar?
  • 1:27 - 1:30
    El experimento no planeado
    que se lleva a cabo ahora
  • 1:30 - 1:32
    se llama "remoción de cima".
  • 1:32 - 1:34
    MTR, por sus siglas en inglés.
  • 1:34 - 1:37
    Es un método de extracción
    de carbón a cielo abierto
  • 1:37 - 1:39
    que se usa en los Apalaches,
    aquí en EE. UU.
  • 1:40 - 1:45
    La MTR se usa en cuatro estados: Virginia,
    West Virginia, Kentucky y Tennessee.
  • 1:46 - 1:50
    Más de 485 mil hectáreas
    han sido explotadas de esa manera.
  • 1:50 - 1:53
    Es una superficie de un tamaño
    cercano al de Delaware,
  • 1:53 - 1:55
    pero desplegada dentro de un perímetro
  • 1:55 - 1:58
    del tamaño de Vermont
    y New Hampshire combinados.
  • 1:59 - 2:04
    El proceso requiere despejar
    el antiguo bosque de los Apalaches,
  • 2:04 - 2:07
    que alberga una de las biodiversidades
    más grandes en todo el planeta.
  • 2:07 - 2:11
    Los árboles son normalmente quemados
    o arrojados en los valles vecinos.
  • 2:11 - 2:15
    Luego, para acceder
    a la veta de carbón subyacente,
  • 2:15 - 2:20
    se utilizan explosivos para eliminar
    hasta 240 m de la cima de la montaña.
  • 2:21 - 2:24
    En el estado de Virginia solamente,
  • 2:24 - 2:27
    se usan más de 1500 toneladas
    de explosivos para extraer carbón.
  • 2:27 - 2:29
    Cada día.
  • 2:30 - 2:33
    Los restos de roca
    y suelo vertidos en los valles
  • 2:33 - 2:35
    entierran permanentemente
    las nacientes de los ríos.
  • 2:35 - 2:40
    Hasta ahora se han destruido
    más de 500 montañas.
  • 2:41 - 2:45
    Se han enterrado definitivamente
    unos 3200 km de cursos de agua.
  • 2:45 - 2:48
    Agua sumamente contaminada surge
    debajo del relleno, en el fondo del valle,
  • 2:48 - 2:51
    y permanece contaminada por décadas.
  • 2:51 - 2:53
    El carbón debe ser químicamente tratado,
  • 2:54 - 2:58
    triturado y lavado antes de transportarlo
    a las plantas generadoras donde lo queman.
  • 2:58 - 3:01
    Esta limpieza se realiza
    en el lugar de extracción.
  • 3:01 - 3:04
    El proceso genera más polución de aire
  • 3:04 - 3:08
    y contamina miles de millones
    de litros de agua con metales,
  • 3:08 - 3:11
    sulfatos, químicos de limpieza
    y otras impurezas.
  • 3:12 - 3:18
    Todo esto para generar el 3 %
    de la demanda de electricidad de EE. UU.
  • 3:18 - 3:21
    Tan solo el 3 % de la demanda
    de electricidad de EE. UU.
  • 3:23 - 3:26
    Como pueden ver, esto despierta
    todo tipo de preguntas.
  • 3:26 - 3:29
    ¿Cuáles son los efectos en la salud
    de la remoción de cima?
  • 3:29 - 3:34
    Hay más de un millón de personas que viven
    en condados donde se practica la MTR,
  • 3:34 - 3:37
    y también hay millones
    que viven aguas abajo y a sotavento.
  • 3:38 - 3:41
    ¿Cuál fue la respuesta
    de la industria y del Gobierno
  • 3:41 - 3:43
    cuando se documentaron estos problemas?
  • 3:43 - 3:47
    Y de nuevo, ¿cuál es
    el compromiso ético de la ciencia
  • 3:47 - 3:49
    frente a esta situación tan preocupante?
  • 3:51 - 3:54
    Empecé a estudiar este tema en 2006,
  • 3:54 - 3:57
    cuando empecé a trabajar
    en la Universidad de West Virginia.
  • 3:57 - 4:00
    Nunca antes había investigado
    temas relacionados con el carbón.
  • 4:01 - 4:06
    Pero empecé a escuchar relatos de gente
    que vivía en estas comunidades mineras.
  • 4:06 - 4:09
    Decían que el agua que tomaban
    no estaba limpia,
  • 4:09 - 4:12
    que el aire que respiraban
    estaba contaminado.
  • 4:12 - 4:14
    Me contaban de sus enfermedades,
  • 4:14 - 4:16
    o de las enfermedades de sus familias.
  • 4:16 - 4:20
    Les preocupaba que el cáncer
    era muy común entre sus vecinos.
  • 4:20 - 4:24
    Me reuní con mucha gente en el sur
    de West Virginia y en el este de Kentucky
  • 4:24 - 4:27
    para escuchar sus historias
    y sus preocupaciones.
  • 4:27 - 4:29
    Busqué en las publicaciones científicas
  • 4:29 - 4:32
    y me sorprendí al descubrir
    que no se había publicado nada
  • 4:32 - 4:36
    acerca de los efectos en la salud
    de la extracción de carbón en EE. UU.
  • 4:36 - 4:37
    Déjenme repetir eso:
  • 4:37 - 4:38
    no se había publicado nada
  • 4:38 - 4:42
    acerca de los efectos en la salud
    de la extracción de carbón en EE. UU.
  • 4:42 - 4:45
    Así que pensé: "Puedo aportar algo nuevo,
  • 4:45 - 4:47
    encuentre lo que encuentre,
  • 4:48 - 4:51
    ya sea para confirmar
    o aliviar estas preocupaciones".
  • 4:52 - 4:54
    No tenía ningún objetivo
    personal ni corporativo.
  • 4:56 - 4:58
    Muchos de mis colegas
    se mostraron escépticos
  • 4:58 - 5:01
    ante una posible conexión
    entre la salud pública y la minería.
  • 5:01 - 5:05
    Estimaban que los problemas de salud
    podían ser derivados de la pobreza
  • 5:05 - 5:09
    o de factores en el estilo de vida,
    como la obesidad y el tabaco.
  • 5:09 - 5:12
    Cuando empecé, pensaba
    que tal vez tendrían razón.
  • 5:13 - 5:16
    Empezamos analizando
    las bases de datos existentes,
  • 5:16 - 5:19
    que nos permitieron relacionar
    la salud pública y la actividad minera
  • 5:20 - 5:25
    y hacer un control estadístico por edad,
    sexo, raza, tabaco, obesidad, pobreza,
  • 5:25 - 5:29
    educación, seguro médico
    y otros factores que podíamos medir.
  • 5:30 - 5:33
    Encontramos evidencia que confirmaba
    las inquietudes de los residentes,
  • 5:33 - 5:35
    y empezamos a publicar los resultados.
  • 5:37 - 5:38
    A modo de breve resumen,
  • 5:38 - 5:42
    encontramos que la gente que vive
    donde se practica la remoción de cima
  • 5:42 - 5:46
    tiene niveles significativamente más altos
    de enfermedades cardiovasculares,
  • 5:46 - 5:50
    enfermedades del riñón
    y enfermedades pulmonares crónicas.
  • 5:50 - 5:53
    Las muertes por cáncer
    son significativamente elevadas,
  • 5:53 - 5:55
    especialmente por cáncer de pulmón.
  • 5:56 - 5:58
    Hay evidencia de una mayor tasa
    de defectos de nacimiento
  • 5:58 - 6:00
    y de bebés nacidos con bajo peso.
  • 6:01 - 6:07
    El incremento en la mortalidad equivale
    a unas 1200 muertes adicionales por año
  • 6:07 - 6:10
    en áreas con remoción de cima,
    controlando otros factores de riesgo.
  • 6:10 - 6:13
    1200 muertes adicionales por año.
  • 6:14 - 6:15
    No solo la mortalidad es más alta,
  • 6:16 - 6:18
    sino que se incrementa
    con la actividad minera
  • 6:18 - 6:19
    como una relación dosis-efecto.
  • 6:20 - 6:23
    Luego empezamos a hacer encuestas
    de salud puerta a puerta en la comunidad.
  • 6:23 - 6:27
    Hicimos un sondeo con personas
    que viven a pocos kilómetros de la MTR
  • 6:27 - 6:30
    en comparación con comunidades
    similares donde no hay minería.
  • 6:30 - 6:34
    Los resultados del estudio muestran
    que las tasas de enfermedad son más altas,
  • 6:34 - 6:36
    los individuos declaran
    un peor estado de salud,
  • 6:36 - 6:40
    y los síntomas de una amplia gama
    de enfermedades son más comunes.
  • 6:41 - 6:43
    Estos son estudios meramente asociativos.
  • 6:44 - 6:48
    Todos sabemos que correlación
    no necesariamente significa causa.
  • 6:48 - 6:50
    Estos estudios no incluían datos
  • 6:50 - 6:53
    sobre las condiciones ambientales
    en las comunidades mineras.
  • 6:53 - 6:56
    Así que empezamos a recolectar
    y a presentar esa información.
  • 6:58 - 7:01
    Encontramos que las violaciones
    de las normas de agua potable
  • 7:01 - 7:05
    son siete veces más comunes en zonas
    con MTR, que en zonas no mineras.
  • 7:05 - 7:07
    Recolectamos muestras de aire
  • 7:07 - 7:10
    y encontramos más material particulado
    en las comunidades mineras,
  • 7:10 - 7:13
    especialmente las partículas ultrafinas.
  • 7:13 - 7:17
    El polvo en las comunidades mineras
    tiene una composición compleja,
  • 7:17 - 7:21
    pero incluye altos niveles de sílice,
    un causante de cáncer pulmonar,
  • 7:21 - 7:24
    y compuestos orgánicos
    potencialmente dañinos.
  • 7:24 - 7:26
    Experimentamos con el polvo
    en el laboratorio
  • 7:26 - 7:30
    y encontramos que era capaz de inducir
    problemas cardiovasculares en ratas.
  • 7:30 - 7:32
    También se demostró que promovía
  • 7:32 - 7:36
    el desarrollo del cáncer de pulmón
    en células humanas in vitro.
  • 7:37 - 7:40
    Este es solo un resumen rápido
    de nuestros estudios.
  • 7:41 - 7:45
    A la industria del carbón no le gusta
    lo que tenemos que decir.
  • 7:46 - 7:49
    Tampoco le gusta al Gobierno
    en las regiones carboníferas.
  • 7:49 - 7:52
    Así como la industria tabacalera
    financió investigaciones
  • 7:52 - 7:54
    que defendían el cigarrillo,
  • 7:54 - 7:57
    la industria del carbón
    ha tratado de hacer lo mismo
  • 7:57 - 8:00
    financiando artículos científicos
    que dijeran que la MTR es segura.
  • 8:01 - 8:05
    Abogados me han acosado con pedidos
    bajo la Ley de Libertad de Información,
  • 8:05 - 8:07
    que finalmente la corte les negó.
  • 8:08 - 8:11
    Mientras daba testimonio
    en una audiencia parlamentaria,
  • 8:11 - 8:15
    fui atacado por un diputado
    vinculado con la industria de la energía.
  • 8:15 - 8:19
    Un gobernador ha declarado públicamente
    que se niega a leer las investigaciones.
  • 8:20 - 8:24
    Y, luego de una reunión
    con un miembro del Congreso
  • 8:24 - 8:27
    donde le presenté los resultados
    de mis investigaciones,
  • 8:27 - 8:30
    escuché a esa persona decir
    que no sabía nada del tema.
  • 8:31 - 8:34
    Trabajé con científicos
    del Servicio Geológico de EE. UU.
  • 8:34 - 8:36
    haciendo muestreos ambientales
    durante más de dos años.
  • 8:36 - 8:39
    Y justo cuando empezaban
    a publicar sus resultados,
  • 8:39 - 8:41
    sus superiores les dijeron repentinamente
  • 8:41 - 8:43
    de que abandonaran el proyecto.
  • 8:44 - 8:48
    En agosto de este año,
    la Academia Nacional de Ciencias
  • 8:48 - 8:50
    recibió órdenes del Gobierno federal
  • 8:50 - 8:53
    para que abandonaran
    su estudio independiente
  • 8:53 - 8:56
    sobre los efectos en la salud pública
    de la minería a cielo abierto.
  • 8:56 - 8:59
    En mi opinión, estos son actos
    con motivaciones políticas.
  • 9:00 - 9:03
    Pero hay investigadores
    que se oponen también.
  • 9:04 - 9:07
    Se muestran escépticos
    en reuniones y conferencias.
  • 9:08 - 9:11
    Como científicos, nos enseñan
    a ser escépticos, es cierto.
  • 9:12 - 9:15
    Preguntan: "¿Qué tal esta explicación,
    que también es posible?",
  • 9:15 - 9:18
    "¿Has considerado
    esa interpretación alternativa?".
  • 9:19 - 9:22
    Dicen: "Debe haber algún otro
    factor de confusión que se nos pasó.
  • 9:22 - 9:25
    Alguna otra variable que no consideramos",
  • 9:26 - 9:28
    "Y el estudio in vitro, ¿qué demuestra?",
  • 9:28 - 9:33
    "Un estudio con ratas... ¿Cómo sabemos
    que produce el mismo efecto en humanos?".
  • 9:34 - 9:36
    Puede ser.
  • 9:36 - 9:39
    Técnicamente, hay que reconocer
    que podrían tener razón,
  • 9:39 - 9:43
    pero sabemos que, tal vez,
    estos problemas de salud
  • 9:43 - 9:46
    no son producto de un factor
    de confusión que no medimos.
  • 9:47 - 9:49
    Tal vez son producto
    de la detonación de montañas
  • 9:49 - 9:51
    encima de la gente.
  • 9:51 - 9:53
    (Risas)
  • 9:53 - 10:00
    (Aplausos)
  • 10:00 - 10:04
    Si buscamos dudas,
    siempre las encontraremos.
  • 10:04 - 10:06
    Porque no se puede hacer
    el experimento definitivo.
  • 10:06 - 10:10
    Cualquier estudio que hagamos
    va a ser asociativo.
  • 10:11 - 10:14
    Ahora tal vez entiendan
    por qué empecé a preguntarme:
  • 10:14 - 10:16
    "¿cuánta evidencia es suficiente?".
  • 10:16 - 10:19
    Llevo publicados más de 30
    artículos científicos sobre este tema.
  • 10:20 - 10:23
    Además de mis coautores, otros científicos
    han aportado evidencias también.
  • 10:23 - 10:25
    Sin embargo, el Gobierno
    no quiere escuchar
  • 10:25 - 10:28
    y la industria dice
    que es solo correlación.
  • 10:28 - 10:31
    Que el problema es el estilo
    de vida en los Apalaches.
  • 10:31 - 10:33
    Como si nunca se nos hubiera ocurrido
  • 10:33 - 10:37
    controlar variables como tabaco, obesidad,
    pobreza, educación o seguro de salud.
  • 10:37 - 10:40
    Controlamos todas esas variables, y más.
  • 10:41 - 10:44
    Llega un punto en el que
    ya no necesitamos más investigación.
  • 10:45 - 10:48
    Donde no podemos pedirle a la gente
    que se someta sin quererlo
  • 10:48 - 10:51
    para que podamos hacer otro estudio.
  • 10:53 - 10:55
    Como científicos, seguimos los datos.
  • 10:55 - 10:58
    Pero a veces estos nos llevan
    hasta un cierto punto
  • 10:58 - 11:00
    y debemos decidir, como humanos
    pensantes y con sentimientos,
  • 11:00 - 11:03
    qué quiere decir eso
    y cuándo es hora de actuar.
  • 11:04 - 11:07
    Creo que eso aplica, no solo a la MTR,
    sino también a otras situaciones
  • 11:07 - 11:11
    donde la evidencia es contundente
    y preocupante, pero imperfecta.
  • 11:12 - 11:16
    Y cuando quedarnos de brazos cruzados
    ante un error, cuesta vidas humanas.
  • 11:18 - 11:21
    Puede parecer extraño
    que haya controversia
  • 11:21 - 11:24
    sobre los efectos en la salud
    de la minería de remoción de cima.
  • 11:24 - 11:29
    Pero, de algún modo, el tema ha terminado
    en una nebulosa científica y política
  • 11:29 - 11:31
    con el debate sobre el cambio climático,
  • 11:31 - 11:32
    o el argumento de hace años
  • 11:32 - 11:35
    acerca de si fumar causaba cáncer o no.
  • 11:36 - 11:39
    En esta nebulosa hay mucha información
    que parece apuntar a una conclusión.
  • 11:39 - 11:43
    Pero la economía o la política
    de la opinión pública prevaleciente
  • 11:43 - 11:45
    insisten en la conclusión opuesta.
  • 11:46 - 11:49
    Cuando, como científicos,
    creemos entender algo
  • 11:49 - 11:51
    que pone en riesgo la salud
    de comunidades enteras,
  • 11:52 - 11:54
    pero nos encontramos atrapados
  • 11:54 - 11:57
    en esta nebulosa de negación
    y de incredulidad,
  • 11:57 - 12:00
    ¿qué compromiso ético y moral tenemos?
  • 12:02 - 12:06
    Obviamente, los científicos
    deben contar la verdad tal como la ven,
  • 12:06 - 12:07
    basándose en evidencia.
  • 12:07 - 12:10
    En pocas palabras, tenemos
    la obligación de defender los datos.
  • 12:12 - 12:15
    Puede ser muy frustrante
    esperar a que la opinión pública
  • 12:15 - 12:18
    o el consenso político se pongan al día
    con el conocimiento científico.
  • 12:18 - 12:22
    Pero cuanto más polémico el tema
    y cuanto más frustrante el debate,
  • 12:22 - 12:26
    más crítico es que los científicos
    conservemos nuestra objetividad
  • 12:26 - 12:28
    y nuestra reputación de integridad.
  • 12:29 - 12:31
    Porque la integridad es lo más valioso
  • 12:31 - 12:34
    en el debate de la ciencia
    y la política pública.
  • 12:34 - 12:35
    A la larga,
  • 12:35 - 12:39
    nuestra reputación de integridad
    es nuestra herramienta más poderosa,
  • 12:39 - 12:42
    más poderosa aún que los datos mismos.
  • 12:43 - 12:45
    Sin integridad por parte
    de la comunidad científica,
  • 12:45 - 12:48
    ninguna cantidad de datos
    podrá convencer a la gente
  • 12:48 - 12:50
    de una verdad difícil y dolorosa.
  • 12:51 - 12:56
    Pero cuando cultivamos y resguardamos
    nuestra reputación de integridad,
  • 12:56 - 12:59
    cuando defendemos pacientemente
    los datos y seguimos estudiando
  • 12:59 - 13:02
    y seguimos publicando
    los resultados con calma,
  • 13:02 - 13:04
    Ahí es cuando tenemos el mayor impacto.
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    A la larga ganará la verdad científica.
  • 13:13 - 13:16
    ¿Cuántas vidas se perderán
    mientras esperamos?
  • 13:16 - 13:18
    Ya fueron demasiadas.
  • 13:18 - 13:20
    Pero vamos a perseverar.
  • 13:21 - 13:22
    Gracias.
  • 13:22 - 13:26
    (Aplausos)
タイトル:
El peligro alarmante de la minería de remoción de cima, y por qué debe cesar
話者:
Michael Hendryx
概説:

El investigador Michael Hendryx estudia la remoción de cima, un método de minería a cielo abierto con explosivos para extraer carbón en los Apalaches con consecuencias inesperadas sobre la salud. En esta charla repleta de información, Hendryx presenta su investigación y habla de la resistencia que enfrentó por parte de la industria del carbón, mientras abogaba por el compromiso ético de decir la verdad que tienen los científicos.

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Video Language:
English
Team:
TED
プロジェクト:
TEDTalks
Duration:
13:44

Spanish subtitles

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