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← Un virus dimenticato da tempo potrebbe aiutarci a risolvere la crisi degli antibiotici

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Showing Revision 14 created 02/13/2019 by Elena Montrasio.

  1. Prendetevi un momento

  2. e pensate a un virus.
  3. Che cosa vi viene in mente?
  4. Una malattia?
  5. Una paura?
  6. Probabilmente qualcosa
    di veramente brutto.
  7. Eppure, i virus non sono tutti uguali.
  8. È vero, alcuni provocano
    malattie devastanti.
  9. Ma altri possono fare l'esatto opposto:
    possono curare le malattie.
  10. Questi virus sono chiamati "fagi".
  11. La prima volta che ho sentito
    parlare dei fagi era il 2013.

  12. Mio suocero, che è chirurgo,
  13. mi parlò di una donna che stava curando.
  14. Aveva una lesione al ginocchio,
    ebbe bisogno di molte operazioni
  15. e durante questi interventi,
  16. sviluppò un'infezione batterica
    cronica a una gamba.
  17. Purtroppo per lei,
  18. i batteri che causavano l'infezione
  19. non rispondevano
    neanche agli antibiotici disponibili.
  20. A questo punto, di solito,
    l'unica opzione è amputare la gamba
  21. per impedire che l'infezione si espanda.
  22. Mio suocero era alla disperata ricerca
    di una soluzione diversa,
  23. e scelse come ultima risorsa una cura
    sperimentale a base di fagi.
  24. E indovinate un po'? Funzionò.
  25. Entro tre settimane dall'applicazione
    dei fagi, l'infezione cronica era guarita,
  26. mentre prima nessun antibiotico
    aveva funzionato.
  27. Ero affascinato da questo strano concetto:
  28. dei virus che curano un'infezione.
  29. Ancora oggi, sono affascinato
    dal potenziale medico dei fagi.
  30. E l'anno scorso mi sono licenziato
    per creare una società in questo campo.
  31. Ma che cos'è un fago?

  32. L'immagine che vedete qui è stata fatta
    con un microscopio elettronico.
  33. Questo significa che, in realtà,
    ciò che vediamo nello schermo è minuscolo.
  34. Quella cosa granulosa al centro
    con una testa, un corpo lungo
  35. e un certo numero di piedi,
  36. è l'immagine del fago per eccellenza.
  37. È carino.
  38. (Risate)

  39. Adesso guardatevi la mano.

  40. Il nostro team ha calcolato
    che abbiamo più di 10 milioni di fagi
  41. su ogni mano.
  42. Che cosa ci fanno lì?
  43. (Risate)

  44. I virus sono bravi a infettare le cellule.

  45. E i fagi sono bravissimi
    a infettare i batteri.
  46. E la vostra mano,
    come gran parte del vostro corpo,
  47. è un covo di attività batterica,
  48. cosa che la rende un terreno
    di caccia ideale per i fagi.
  49. Perché, dopotutto,
    i fagi cacciano i batteri.
  50. È importante sapere anche che i fagi
    sono cacciatori estremamente selettivi.
  51. Di solito, un fago infetta
    solo un'unica specie di batteri.
  52. In questo rendering, il fago che vedete
  53. caccia un batterio chiamato
    stafilococco aureo,
  54. che è conosciuto come MRSA
    nella sua forma resistente ai farmaci.
  55. Provoca infezioni
    alla pelle o alle ferite.
  56. Il fago caccia con i piedi.

  57. I piedi sono ricettori
    estremamente sensibili,
  58. alla ricerca della giusta superficie
    su una cellula batterica.
  59. Una volta trovata,
  60. il fago si attacca
    alla parete cellulare del batterio
  61. e poi vi inietta il suo DNA.
  62. Il DNA risiede nella testa del fago
  63. e raggiunge il batterio
    tramite il lungo corpo.
  64. A questo punto,
    il fago riprogramma il batterio
  65. in modo che produca tantissimi nuovi fagi.
  66. In pratica, il batterio
    diventa una fabbrica di fagi.
  67. Una volta che nella cellula batterica
    si sono accumulati 50-100 fagi,
  68. sono in grado di rilasciare una proteina
  69. che distrugge la parete cellulare.
  70. Mentre il batterio scoppia, i fagi escono
  71. e vanno a caccia
    di un nuovo batterio da infettare.
  72. Scusate, forse anche questo
    sembra un virus pericoloso.

  73. Ma è proprio la capacità dei fagi
  74. di moltiplicarsi all'interno
    dei batteri e poi ucciderli
  75. che li rende così interessanti
    dal punto di vista medico.
  76. Un'altra cosa che trovo
    davvero interessante
  77. è la velocità a cui tutto questo
    sta succedendo.
  78. Fino a cinque anni fa,
    non sapevo niente sui fagi.
  79. Eppure, oggi posso dirvi
    che fanno parte di un principio naturale.
  80. I fagi e i batteri risalgono
    ai primissimi giorni dell'evoluzione.
  81. Sono sempre esistiti in coppia,
    controllandosi a vicenda.
  82. Questa è davvero la storia dello yin
    e lo yang, di preda e cacciatore,
  83. a livello microscopico.
  84. Alcuni scienziati stimano addirittura
  85. che i fagi siano gli organismi
    più numerosi del pianeta.
  86. Prima di continuare a parlare
    del loro potenziale medico,
  87. penso che tutti dovrebbero conoscere
    i fagi e il loro ruolo:
  88. cacciano, infettano e uccidono i batteri.
  89. Come mai abbiamo una cosa
    che funziona così bene in natura,

  90. ogni giorno, ovunque intorno a noi,
  91. eppure, in molte parti del mondo,
  92. non abbiamo neanche un farmaco sul mercato
  93. che usi questo principio
    per combattere le infezioni batteriche?
  94. La risposta è semplice: nessuno ancora
    ha sviluppato questo tipo di medicina,
  95. o almeno che sia conforme
    agli standard normativi occidentali,
  96. che sono un riferimento
    per gran parte del mondo.
  97. Per capire perché,
    dobbiamo tornare indietro nel tempo.
  98. Questo è Félix d'Herelle.

  99. È uno dei due scienziati
    a cui è attribuita la scoperta dei fagi.
  100. Solo che quando li scoprì nel 1917,
  101. non aveva idea di cosa avesse scoperto.
  102. Era interessato a una malattia
    chiamata dissenteria bacillare,
  103. un'infezione batterica
    che provoca forte diarrea
  104. e che a quel tempo uccideva molte persone,
  105. perché non era stata ancora inventata
    alcuna cura per le infezioni batteriche.
  106. Esaminando campioni di pazienti
    sopravvissuti a questa malattia
  107. scoprì che accadeva qualcosa di strano.
  108. Qualcosa nel campione uccideva i batteri
  109. che si pensava causassero la malattia.
  110. Per capire che cosa stesse accadendo,
    fece un esperimento geniale.

  111. Prese il campione, lo filtrò
  112. finché non fu sicuro che fossero rimasti
    solo elementi molto piccoli
  113. e poi aggiunse una piccola goccia
    ai batteri di recente coltivazione.
  114. Notò che, nel giro di qualche ora,
  115. i batteri erano stati uccisi.
  116. Poi ripeté i passaggi, filtrando,
    prendendo una gocciolina
  117. e aggiungendola
    alla nuova partita di batteri.
  118. Ripeté questa sequenza per 50 volte,
  119. notando sempre lo stesso effetto.
  120. A questo punto, trasse due conclusioni.
  121. Innanzitutto, una ovvia:
    qualcosa stava uccidendo i batteri,
  122. ed era in quel liquido.
  123. L'altra: doveva essere di natura biologica
  124. perché bastava una piccola goccia
    per avere un impatto enorme.
  125. Chiamò "microbo invisibile"
    l'agente che aveva trovato
  126. e gli dette il nome di "batteriofago",
  127. che letteralmente significa
    "mangiatore di batteri".
  128. A proposito, si tratta
    di una delle scoperte più importanti
  129. della microbiologia moderna.
  130. Molte tecniche moderne si basano
    sulla comprensione dell'operato dei fagi
  131. nel genome editing,
    ma anche in altri campi.
  132. E proprio oggi è stato assegnato
    il Premio Nobel per la chimica
  133. a due scienziati che lavorano con i fagi
    e sviluppano farmaci basati su di loro.
  134. Negli anni '20 e '30,

  135. tutti videro subito
    il potenziale medico dei fagi.
  136. Dopotutto, benché invisibile,
  137. c'era davvero qualcosa
    che stava uccidendo i batteri.
  138. Aziende che esistono ancora oggi,
    come Abbott, Squibb o Lilly,
  139. vendevano preparazioni di fagi.
  140. Ma la verità è che se parti
    da un microbo invisibile,
  141. è molto difficile ottenere
    un farmaco affidabile.
  142. Pensate di andare all'agenzia del farmaco
  143. a parlare loro del virus invisibile
  144. che volete dare ai pazienti.
  145. Quando negli anni '40
    comparvero gli antibiotici chimici,
  146. cambiarono completamente i giochi.
  147. E questo signore svolse
    un ruolo importante.
  148. Questo è Alexander Fleming.

  149. Vinse il Premio Nobel per la medicina
  150. per il suo contributo nello sviluppo
  151. del primo antibiotico, la penicillina.
  152. Gli antibiotici funzionano
    in maniera molto diversa dai fagi.
  153. Solitamente inibiscono
    la crescita dei batteri,
  154. e non si preoccupano molto
    di quale tipo di batteri sia presente.
  155. I cosiddetti antibiotici ad ampio spettro
  156. agiscono addirittura contro un bel po'
    di batteri in circolazione.
  157. Confrontateli con i fagi,
    che agiscono specificamente
  158. contro una specie di batteri,
  159. e vedrete quanto sono più vantaggiosi.
  160. All'epoca, doveva sembrare
    un sogno che diventa realtà.

  161. Avevi un paziente con una sospetta
    infezione batterica,
  162. gli davi l'antibiotico,
  163. e senza bisogno
    di sapere altro sui batteri
  164. che causavano la malattia,
  165. molti pazienti guarivano.
  166. Così abbiamo prodotto
    sempre più antibiotici,
  167. che sono diventati la terapia
    di prima linea per queste infezioni.
  168. E hanno anche contribuito enormemente
    alla nostra aspettativa di vita.
  169. Oggi possiamo realizzare interventi medici
  170. e operazioni chirurgiche complesse
  171. grazie agli antibiotici,
  172. senza rischiare che il paziente
    muoia il giorno dopo
  173. per infezioni batteriche che può
    aver contratto durante l'operazione.
  174. Poi ci siamo scordati dei fagi,
    soprattutto nella medicina occidentale.

  175. E per certi versi,
    quando ero piccolo, si pensava:
  176. abbiamo risolto le infezioni batteriche,
    abbiamo gli antibiotici.
  177. Oggi, ovviamente, sappiamo che non è così.
  178. Molti avranno sentito
    parlare dei super batteri.
  179. Sono batteri che sono diventati resistenti
  180. a molti degli antibiotici, se non tutti,
    che abbiamo sviluppato
  181. per curare questa infezione.
  182. Come ci siamo arrivati?

  183. Non eravamo intelligenti
    come pensavamo di essere.
  184. Mentre cominciavamo a usare
    ovunque gli antibiotici,
  185. negli ospedali per curare e prevenire,
    a casa per semplici raffreddori,
  186. nelle fattorie per mantenere
    sani gli animali,
  187. i batteri si evolvevano.
  188. Durante l'attacco degli antibiotici
    che erano intorno a loro,
  189. sopravvissero i batteri
    che erano più in grado di adattarsi.
  190. Oggi sono chiamati
    "batteri multiresistenti".
  191. E vi darò anche una cifra spaventosa.
  192. In un recente studio richiesto
    dal governo britannico,
  193. si è stimato che entro il 2050,
  194. 10 milioni di persone l'anno potrebbero
    morire per infezioni da questi batteri.
  195. Confrontateli con gli 8 milioni
    di morti per cancro all'anno di oggi
  196. e vi accorgerete
    che è una cifra spaventosa.
  197. Ma la buona notizia
    è che i fagi sono ancora qui.

  198. E, credetemi, non sono impauriti
    dalla resistenza multifarmaco.
  199. (Risate)

  200. Continuano a cacciare e uccidere
    i batteri intorno a noi in allegria.

  201. Sono rimasti selettivi,
    e oggi è davvero una bella cosa.
  202. Oggi possiamo individuare
    con certezza un batterio patogeno
  203. che sta provocando un'infezione
    in molti contesti.
  204. La selettività ci aiuterà
    a evitare alcuni effetti collaterali
  205. spesso associati
    agli antibiotici ad ampio spettro.
  206. Ma forse la miglior notizia di tutte
    è che non sono più microbi invisibili.
  207. Li possiamo vedere.
  208. E lo abbiamo già fatto.
  209. Possiamo sequenziare il loro DNA.
  210. Capiamo come si riproducono.
  211. E ne comprendiamo i limiti.
  212. Siamo a buon punto
  213. per sviluppare farmaci
    forti e affidabili a base di fagi.
  214. Sta succedendo in tutto il mondo.

  215. Più di 10 aziende biotecnlogiche,
    compresa la nostra,
  216. stanno sviluppando applicazioni di fagi
    per curare le infezioni batteriche.
  217. Sono stati avviati molti test clinici
    in Europa e negli Stati Uniti.
  218. Quindi sono convinto
    che siamo alla vigilia
  219. di una rinascita della fagoterapia.
  220. E per me la miglior raffigurazione
    di un fago è qualcosa di questo genere.
  221. (Risate)

  222. Per me, i fagi sono i supereroi
    che stavamo aspettando

  223. nella nostra lotta contro le infezioni
    da batteri multiresistenti.
  224. La prossima volta
    che penserete a un virus,

  225. tenete presente questa immagine.
  226. Un giorno, un fago
    potrebbe salvarvi la vita.
  227. Grazie.

  228. (Applausi)