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← Apareamientos frenéticos, masas de esperma e incursiones por la progenie: la vida de una reina de las hormigas rojas de fuego

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Showing Revision 7 created 03/03/2020 by Silvina Katz.

  1. Estamos en junio,
    tras una fuerte lluvia,
  2. y el cielo se llena de criaturas que
    normalmente no esperaríamos encontrar ahí.
  3. A primera vista esto puede
    parecer un poco perturbador.
  4. Pero para los afortunados machos
    y hembras de Solenopsis invicta,
  5. también conocidos como hormigas
    rojas de fuego, es un día de romance.
  6. Este es el vuelo nupcial,

  7. donde miles de hormigas
    macho y hembra fértiles,
  8. llamadas voladoras o aladas,
    vuelan por primera y última vez.
  9. Pero incluso para los machos que logran
    evitar a los depredadores alados,
  10. este apareamiento frenético será letal.
  11. Y para las hembras fertilizadas,
    su trabajo tan solo dará comienzo.
  12. Habiendo asegurado un suministro de
    esperma de por vida de su difunta pareja,

  13. nuestra nueva reina ahora debe comenzar
    una nueva colonia por sí misma.
  14. Descenderá bajo tierra
  15. buscando el lugar adecuado
    para construir su nido.
  16. Lo idóneo será que encuentre
    un suelo fácil de escavar,
  17. como tierras de cultivo, ya alteradas
    por la actividad humana.
  18. Una vez que encuentra el sitio perfecto,
    se arranca las alas,
  19. y crea las dos protuberancias
    que establecen su estatus real.
  20. Después, comienza a excavar un túnel
    descendente que termina en una cámara.
  21. Aquí, la reina comienza a poner
    sus huevos, unos diez al día;
  22. las primeras larvas nacen a la semana.
  23. En las tres semanas siguientes,
  24. la nueva reina dependerá de un lote
    diferente de huevos sin fertilizar
  25. para alimentarse a sí misma
    y a su descendencia,
  26. y en el proceso perderá
    la mitad de su peso corporal.
  27. Afortunadamente, a los 20 días,
  28. estas larvas crecerán y darán lugar
    a la primera generación de trabajadoras,
  29. listas para buscar comida
    y mantener a su reducida reina.
  30. Sus hijas tendrán que trabajar rápido;

  31. devolverle la salud a su madre es urgente.
  32. En el área circundante,
  33. docenas de reinas vecinas construyen
    sus propios ejércitos de hormigas.
  34. Estas colonias han coexistido
    pacíficamente hasta ahora,
  35. pero una vez aparezcan las obreras,
  36. comenzará el fenómeno conocido
    como incursión por la progenie.
  37. Las obreras de los nidos
    situados a varios metros
  38. comienzan a secuestrar
    a la progenie de nuestra reina.
  39. Nuestra colonia toma represalias,
  40. pero nuevas olas de saqueadoras
    procedentes de incluso mayor distancia
  41. aplastan a las obreras.
  42. En cuestión de horas, los atacantes
    han llevado a todo el suministro de crías
  43. al nido de mayor tamaño más cercano,
  44. y las hijas de la reina que
    han sobrevivido la abandonan.
  45. Buscando su última
    oportunidad de sobrevivir,
  46. la reina sigue el rastro de
    las saqueadoras hasta el nido ganador.
  47. Ahuyenta a otras reinas perdedoras
    y a las obreras defensoras del hormiguero,
  48. y lucha hasta llegar a lo alto
    de la pila de crías.
  49. Las hijas ayudan a su madre a ganar
    donde otras reinas fracasan,
  50. vencen a la monarca actual
    y usurpan la pila de la progenie.
  51. Con el tiempo, el resto
    de contrincantes fracasará
  52. hasta que solo quede
    una reina y una pila de crías.
  53. Ahora, presidiendo a cientos
    de obreras en el gran nido vecino,

  54. nuestra reina victoriosa dirige
    a su colonia hacia su objetivo principal:
  55. la reproducción.
  56. Durante varios años, la colonia
    solo producirá obreras estériles.
  57. Pero, una vez que la población
    supere las 23 000 hormigas,
  58. cambiará su curso.
  59. A partir de ahora, cada primavera,
  60. la colonia producirá machos
    y hembras fértiles alados.
  61. La colonia produce estas grandes
    hormigas a principios del verano
  62. y vuelve a producir obreras en otoño.
  63. Tras fuertes lluvias,
    las aladas vuelan hacia el cielo
  64. y esparcen los genes de su reina
    hasta unos 200 metros a favor del viento.
  65. Para contribuir a este frenesí
    de apareamientos anual,

  66. la colonia debe seguir prosperando
    como un único súper organismo masivo.
  67. Cada día, las hormigas más jóvenes
    alimentan a la reina
  68. y atienden a la progenie,
  69. mientras las obreras más mayores
    buscan comida y defienden el nido.
  70. Cuando los intrusos ataquen,
  71. estas ancianas guerreras los
    ahuyentarán utilizando venenos.
  72. Después de cada lluvia,
    la colonia se reúne,
  73. y usa la tierra mojada
    para expandir su nido.
  74. Y si una inundación desastrosa
    alcanza su hogar,
  75. las hermanas se unen entre sí
    para formar una gran balsa viva
  76. que lleve a su reina a salvo.
  77. Pero, por muy fuerte que sea,

  78. la vida de una colonia debe terminar.
  79. Tras unos 8 años, nuestra reina
    se queda sin esperma
  80. y no puede sustituir
    a las obreras que mueren.
  81. La población del hormiguero
    disminuye y, con el tiempo,
  82. es derrotada por una colonia vecina.
  83. El reinado de nuestra reina ha acabado,
    pero su legado genético sigue vivo.