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← Animali, insetti, piante continuano a evolvere nelle città

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Showing Revision 22 created 11/18/2020 by Elena Montrasio.

  1. Qui è dove sono cresciuto.
  2. Un piccolo villaggio
    nei pressi di Rotterdam,
  3. in Olanda.
  4. Negli anni '70 e '80,
    quando ero un adolescente,
  5. questo era ancora un posto tranquillo.
  6. Era pieno di fattorie, campi e paludi,
  7. e io trascorrevo
    il mio tempo libero divertendomi,
  8. dipingendo quadri a olio come questo,
  9. raccogliendo fiori selvatici,
    osservando gli uccelli
  10. e persino collezionando insetti.
  11. Questa è una delle mie preziose scoperte.

  12. Un coleottero molto speciale,
  13. un coleottero incredibile
    chiamato "coleottero delle formiche".
  14. Questo coleottero trascorre tutta la vita
    dentro a un nido di formiche.
  15. Si è evoluto per "parlare"
    come le formiche.
  16. Usa gli stessi segnali chimici,
  17. gli stessi odori
    usati dalle formiche per comunicare.
  18. Proprio ora, il coleottero
    sta dicendo alla formica operaia:
  19. "Ehi! Sono anch'io una formica operaia,
  20. ho fame, per favore dammi da mangiare".
  21. E la formica obbedisce,
  22. perché il coleottero
    usa gli stessi segnali chimici.
  23. Nel corso di milioni di anni,
  24. questo coleottero si è evoluto
  25. per vivere all'interno
    di una società di formiche.
  26. Nel corso degli anni,

  27. quando vivevo in quel villaggio,
  28. ho raccolto 20.000 coleotteri diversi
  29. e ho creato una collezione di coleotteri.
  30. Tutto ciò ha stimolato, sin da bambino,
    il mio interesse per l'evoluzione.
  31. Come nascono tutte queste forme diverse,
    da dove arriva tutta questa diversità?
  32. Così, sono diventato
    un biologo evoluzionista,

  33. come Charles Darwin.
  34. E come Charles Darwin,
    anch'io mi sono presto sentito frustrato
  35. per il fatto che l'evoluzione è una cosa
    che è avvenuta soprattutto nel passato.
  36. Studiamo gli schemi che vediamo oggi
  37. cercando di comprendere l'evoluzione
    che è avvenuta nel passato,
  38. ma non riusciamo mai
    a vederla all'opera in tempo reale.
  39. Non riusciamo a osservarla.
  40. Come già disse lo stesso Darwin:
  41. "Non vediamo nulla
    di questi lenti cambiamenti in atto
  42. finché la lancetta del tempo
    non ha segnato il passare dei secoli".
  43. O invece sì?
  44. Negli ultimi decenni,

  45. i biologi evoluzionisti si sono resi conto
  46. che a volte l'evoluzione
    procede più velocemente
  47. e di fatto può essere osservata,
  48. specialmente quando l'ambiente
    cambia drasticamente
  49. e la necessità di adattarsi è forte.
  50. E naturalmente, negli ultimi tempi,
  51. di solito siamo noi a provocare
    i grandi cambiamenti ambientali.
  52. Falciamo, irrighiamo, ariamo, costruiamo,
  53. immettiamo gas serra nell'atmosfera,
  54. e il clima cambia.
  55. Liberiamo piante e animali esotici
  56. in luoghi dove prima non c'erano,
  57. facciamo crescere pesci,
    alberi e selvaggina in cattività
  58. per il nostro nutrimento
    e altre necessità.
  59. Tutti questi cambiamenti ambientali
    raggiungono l'epicentro nelle città.

  60. Le città formano un habitat
    completamente nuovo
  61. e lo abbiamo creato noi.
  62. Lo rivestiamo con mattoni,
    cemento, vetro e acciaio,
  63. superfici impervie
  64. sulle quali le piante attecchiscono
    con grandissime difficoltà.
  65. Nelle città troviamo anche
    le più alte concentrazioni

  66. di inquinamento chimico,
  67. luce artificiale e rumore.
  68. Troviamo mescolanze
    di piante e animali selvatici
  69. provenienti da tutto il mondo
  70. che vivono nelle città
    perché sono sfuggiti dal giardinaggio,
  71. dagli acquari e dal traffico
    di animali domestici.
  72. E cosa fa una specie

  73. quando vive in un ambiente
    completamente diverso?
  74. Beh, molte, purtroppo, si estinguono.
  75. Ma quelle che non si estinguono,
  76. si adattano in modi spettacolari.
  77. In questo periodo i biologi
    iniziano a comprendere
  78. che le città sono le pentole a pressione
    dell'evoluzione moderna.
  79. Sono luoghi in cui le piante
    e gli animali selvatici
  80. si stanno evolvendo molto rapidamente
    sotto i nostri occhi
  81. per adattarsi
    a queste nuove condizioni urbane.
  82. Proprio come fece milioni di anni fa
    il coleottero delle formiche,
  83. quando si trasferì
    in una colonia di formiche.
  84. Ora ci sono animali e piante
    che si sono trasferiti nella colonia umana
  85. e si stanno adattando alle nostre città.
  86. E di conseguenza,
  87. anche noi stiamo iniziando a capire
  88. che l'evoluzione, in effetti,
    può procedere molto velocemente.
  89. Non sempre occorrono
    lunghi lassi di tempo:
  90. può avvenire proprio sotto i nostri occhi.
  91. Questo, ad esempio,
    è il topo dalle zampe bianche.

  92. Si tratta di un mammifero nativo
    dell'area attorno a New York.
  93. Più di 400 anni fa,
    prima che la città fosse costruita,
  94. lo si poteva trovare dappertutto.
  95. Ma oggi è bloccato
    in queste piccole isole di verde,
  96. i parchi della città, circondati
    da un mare di asfalto e traffico.
  97. Un po' come una versione moderna
    dei fringuelli di Darwin alle Galapagos.
  98. E come i fringuelli di Darwin,

  99. i topi in ogni parco
    hanno iniziato a evolversi,
  100. hanno iniziato
    a diventare diversi tra loro.
  101. Questo è il mio collega,
    Jason Munshi-South
  102. della Fordham University.
  103. Sta studiando questo processo.
  104. Studia il DNA dei topi
    dalle zampe bianche
  105. nei parchi di New York City
  106. e cerca di capire
    come hanno iniziato a evolversi
  107. in quell'arcipelago di isole.
  108. Usa una specie di impronta genetica,
  109. e dice: "Se qualcuno mi dà un topo,
  110. senza dirmi da dove viene,
  111. solo guardando il suo DNA,
  112. sono in grado di dire esattamente
    da quale parco arriva".
  113. Ecco quanto sono diventati dissimili.
  114. Jason ha scoperto anche
    che quei cambiamenti,

  115. che sono cambiamenti evolutivi,
  116. non sono casuali, hanno un significato.
  117. Ad esempio, a Central Park,
  118. questi topi hanno sviluppato dei geni
  119. che consentono loro di digerire
    i cibi molto grassi.
  120. I cibi prodotti dall'uomo.
  121. Venticinque milioni di persone
    visitano Central Park ogni anno.
  122. È il parco più visitato del Nord America.
  123. Queste persone seminano snack,
  124. noccioline e cibo spazzatura,
  125. e i topi hanno iniziato a cibarsene;
  126. è una dieta completamente diversa
    da quella a cui erano abituati,
  127. e nel corso degli anni si sono evoluti
  128. per adattarsi a questa dieta
    molto grassa, tipicamente umana.
  129. Ecco un altro scaltro animale di città.

  130. La lumaca da giardino europea.
  131. Una lumaca molto comune.
  132. Se ne trovano con le più disparate
    variazioni di colore,
  133. dal giallo pallido al marrone scuro.
  134. Questi colori sono determinati totalmente
  135. dal DNA della lumaca.
  136. E questi colori determinano
    anche la gestione del calore
  137. da parte della lumaca
    che vive dentro al guscio.
  138. Ad esempio, quando una lumaca
    è ferma al sole,
  139. in pieno sole,
  140. se ha il guscio giallo chiaro,
  141. non si scalda tanto quanto una lumaca
    con il guscio marrone scuro.
  142. Proprio come dentro una macchina bianca
    state più freschi che dentro una nera.
  143. Esiste un fenomeno detto
    "Isole di calore urbane",

  144. in base al quale,
    al centro di una grande città,
  145. la temperatura può essere
    di diversi gradi più elevata
  146. che all'esterno della città.
  147. Ciò ha a che fare con il fatto
  148. che ci sono queste concentrazioni
    di milioni di persone,
  149. con tutte le loro attività,
    i loro macchinari,
  150. che generano calore.
  151. Inoltre, il vento viene bloccato
    dagli edifici alti,
  152. e tutto l'acciaio, i mattoni
    e il cemento assorbono il calore del sole
  153. e lo irradiano di notte.
  154. Perciò al centro di una grande città
    c'è questa bolla di aria calda.
  155. Con i miei studenti ho pensato
    che forse queste lumache da giardino,
  156. con le loro varietà di gusci,
  157. si stanno adattando
    alle isole di calore urbane.
  158. Forse al centro di una città
  159. scopriamo che il colore del guscio
    si sta evolvendo
  160. in modo da ridurre
    il surriscaldamento delle lumache.
  161. Per studiare questa cosa, abbiamo creato
    un progetto di “Citizen Science”.

  162. Abbiamo creato una App
  163. che consentiva alle persone,
    in tutta l'Olanda,
  164. di fotografare le lumache
    nei loro giardini, nelle loro strade,
  165. anche in campagna,
  166. e di caricarle su una piattaforma
    di citizen science.
  167. In un anno, abbiamo ricevuto 10.000 foto
  168. di lumache fotografate in Olanda,
  169. e quando abbiamo iniziato
    ad analizzare i risultati,
  170. abbiamo scoperto che i nostri sospetti
    erano davvero fondati.
  171. Al centro delle isole di calore urbane,
  172. le lumache hanno sviluppato gusci
    più gialli, di un colore più chiaro.
  173. La lumaca di città
    e il topo di Manhattan

  174. sono solo due esempi di una lista
    in crescita di animali e piante
  175. che si sono evoluti per adattarsi
    a questo nuovo habitat,
  176. questo habitat cittadino
    creato da noi.
  177. In un libro che ho scritto
    sull'argomento dell'evoluzione urbana,
  178. faccio molti altri esempi.
  179. Ad esempio, piante
    che hanno sviluppato semi
  180. che germogliano meglio sull'asfalto.
  181. Grilli che hanno sviluppato un canto
  182. che ha un'intonazione più alta quando
    si trovano accanto al traffico rumoroso.
  183. Zanzare che si sono evolute
    per nutrirsi del sangue dei pendolari
  184. dentro le stazioni della metro.
  185. E persino il comune piccione di città
  186. si è evoluto per disintossicarsi
    dall'inquinamento da metalli pesanti
  187. incanalandolo nelle piume.
  188. Biologi come me, in tutto il mondo,

  189. si stanno interessando a questo processo
    affascinante dell'evoluzione urbana.
  190. Stiamo assistendo a un evento unico
    nella storia della vita sulla Terra.
  191. Un ecosistema completamente nuovo
  192. che si evolve e si adatta
    all'habitat che noi abbiamo creato.
  193. E non solo noi accademici:

  194. stiamo iniziando a reclutare
    i milioni di paia di mani,
  195. orecchie e occhi presenti nella città.
  196. Cittadini, scienziati,
    bambini in età scolare,
  197. con loro stiamo costruendo
    una rete mondiale di osservazione
  198. che ci permette di osservare
    questo processo dell'evoluzione urbana
  199. in tempo reale.
  200. Allo stesso tempo,
    questo fa capire alle persone
  201. che l'evoluzione
    non è solo una cosa astratta
  202. che si può studiare
    solamente andando alle Galapagos,
  203. o che si può comprendere
    solamente se si è paleontologi.
  204. È un processo biologico
    piuttosto ordinario
  205. che avviene continuamente, dappertutto:
  206. nel vostro giardino,
    nella strada dove vivete,
  207. appena fuori da questo teatro.
  208. Ma c'è un rovescio della medaglia
    al mio entusiasmo.

  209. Quando torno al villaggio
    dove sono cresciuto,
  210. non trovo più i campi e le paludi
    che ricordo dalla mia giovinezza.
  211. Il villaggio è stato assorbito
    dal crescente conglomerato di Rotterdam,
  212. e al suo posto trovo centri commerciali,
  213. periferie e corsie per gli autobus.
  214. Molti degli animali e delle piante
    ai quali ero abituato
  215. sono scomparsi, incluso, forse,
    il coleottero delle formiche.
  216. Ma mi consolo con il fatto che i bambini,
    crescendo in quel villaggio oggi,

  217. forse non sperimenteranno
    la natura caratteristica
  218. che conoscevo io,
  219. ma saranno circondati
    da un nuovo tipo di natura,
  220. un nuovo tipo di ecosistema,
  221. che per loro sarà entusiasmante
    tanto quanto il precedente lo era per me.
  222. Vivono in nuove, moderne Galapagos.
  223. Facendo squadra
    con gli scienziati-cittadini
  224. e con i biologi evoluzionisti come me,
  225. potrebbero diventare i Darwin
    del ventunesimo secolo
  226. che studiano l'evoluzione urbana.
  227. Grazie.

  228. (Applausi)