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← Cómo los animales, insectos y plantas están evolucionando en las ciudades

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Showing Revision 17 created 10/29/2020 by Silvina Katz.

  1. Este es el lugar donde crecí.
  2. Un pequeño pueblo cerca de
    la ciudad de Róterdam en Holanda.
  3. En los años 70 y 80,
    cuando era adolescente,
  4. este todavía era un lugar tranquilo.
  5. Estaba lleno de granjas,
    campos y tierras pantanosas.
  6. Y pasaba mi tiempo
    libre ahí, divirtiéndome,
  7. realizando pinturas al óleo como esta,
  8. recogiendo flores silvestres,
    observando aves
  9. y también coleccionando insectos.
  10. Este fue uno de los más preciados.

  11. Este es un escarabajo muy especial,
  12. un increíble escarabajo
    llamado escarabajo hormiga.
  13. Este es un tipo de escarabajo
    que vive toda su vida
  14. dentro de un nido de hormigas.
  15. Ha evolucionado para hablar
    el idioma de las hormigas.
  16. Utiliza las mismas señales químicas,
  17. los mismos olores que las hormigas
    usan para comunicarse
  18. y en este momento el escarabajo
    le dice a esta hormiga obrera:
  19. "Oye, yo también soy una hormiga obrera,
    tengo hambre, por favor aliméntame".
  20. Y la hormiga lo cumple porque
    el escarabajo usa los mismo químicos.
  21. A través de millones de años,
  22. este escarabajo ha desarrollado una manera
    de vivir en una sociedad de hormigas.
  23. A lo largo de los años,
    cuando vivía en ese pueblo,

  24. coleccioné 20 000 diferentes escarabajos,
  25. y construí un insectario de escarabajos.
  26. Esto me llevó a interesarme,
    desde una edad muy temprana,
  27. en la evolución.
  28. ¿Cómo se dan todas esas formas?,
  29. ¿cómo se da toda esta diversidad?
  30. Entonces me convertí en
    biólogo evolutivo, como Charles Darwin.

  31. Y como Charles Darwin,
    luego de muy poco me comenzó a frustrar
  32. el hecho de que la evolución
    sucedió en su mayoría en el pasado.
  33. Estudiamos los patrones que vemos hoy,
  34. intentando entender la evolución
    que tuvo lugar en el pasado,
  35. pero en realidad nunca podemos
    verlo suceder en tiempo real.
  36. No lo podemos observar.
  37. Como el mismo Darwin dijo:
  38. "Nada vemos de estos cambios
    lentos y progresivos
  39. hasta que la mano del tiempo
    ha marcado el transcurso de las edades".
  40. ¿O sí lo hacemos?
  41. En las últimas décadas,

  42. los biólogos evolutivos
    se han dado cuenta de que a veces,
  43. la evolución avanza mucho más rápido
    y en realidad sí puede ser observada.
  44. Especialmente cuando el ambiente
    cambia drásticamente
  45. y hay una gran necesidad de adaptarse.
  46. Y por supuesto, estos días,
  47. nosotros solemos causar
    los grandes cambios ambientales.
  48. Segamos, irrigamos, aramos, construimos,
  49. expulsamos gases de efecto invernadero
    a la atmósfera, cambiando el clima.
  50. Liberamos plantas y animales exóticos
    en lugares donde no vivían antes,
  51. cosechamos peces, árboles y cazamos
    para nuestra comida y otras necesidades.
  52. Todos estos cambios ambientales
    alcanzan su epicentro en las ciudades.

  53. Las ciudades forman un hábitat
    completamente nuevo que hemos creado.
  54. Lo vestimos con ladrillo,
    concreto, vidrio y acero,
  55. las cuales son superficies impermeables
  56. en las que las plantas pueden
    echar raíces, pero con gran dificultad.
  57. En las ciudades encontramos
    las mayores concentraciones

  58. de contaminación química,
    luz artificial y ruido.
  59. Y encontramos mezclas silvestres
    de plantas y animales
  60. de todo el mundo que viven en la ciudad,
  61. porque han escapado del comercio
    de jardinería, acuarios y de mascotas.
  62. ¿Y qué hace una especie

  63. cuando vive en un entorno
    completamente cambiado?
  64. Muchos, por supuesto,
    se extinguen, lamentablemente.
  65. Pero aquellos que no se extinguen
    se adaptan de maneras espectaculares.
  66. Hoy en día, los biólogos comienzan a ver
  67. que las ciudades son una olla a presión
    de la evolución del presente.
  68. Son lugares donde
    los animales y plantas silvestres
  69. están evolucionando rápidamente
    frente a nuestros ojos
  70. para adaptarse a estas nuevas
    condiciones urbanas.
  71. Tal y como lo hizo el escarabajo hormiga
    hace millones de años
  72. cuando se mudó a la colonia de hormigas.
  73. Ahora podemos encontrar animales y plantas
    que se han mudado a la colonia de humanos
  74. y se están adaptando a nuestras ciudades.
  75. Y al hacerlo, también empezamos a ver
  76. que la evolución en realidad
    puede avanzar muy rápidamente.
  77. No siempre se toma
    largos periodos de años,
  78. puede suceder frente a
    nuestros propios ojos.
  79. Este, por ejemplo,
    es el ratón de patas blancas.

  80. Es un mamífero nativo
    del área alrededor de Nueva York
  81. y hace más de 400 años,
    antes de que se construyera la ciudad,
  82. este ratón vivía en todas partes.
  83. Pero actualmente, viven atrapados
    en pequeñas islas verdes,
  84. los parques de la ciudad,
    rodeados por un mar de asfalto y tráfico.
  85. Un poco como una versión moderna de
    los pinzones de Darwin en las Galápagos.
  86. Y así como los pinzones de Darwin,

  87. los ratones en cada parque por separado
    han comenzado a evolucionar,
  88. han empezado a volverse
    diferentes unos de otros.
  89. Y este es mi colega, Jason Munshi-South,
  90. de la Universidad de Fordham,
    quien está estudiando este proceso.
  91. Está estudiando el ADN
    de los ratones de patas blancas
  92. en los parques de Nueva York
  93. y trata de entender
    cómo están empezando a evolucionar
  94. en ese archipiélago de islas.
  95. Utiliza un tipo de identificación genética
  96. y dice: "Si alguien me da un ratón
    sin decirme de dónde es,
  97. sólo con mirar su ADN puedo saber
    de qué parque viene exactamente".
  98. Así de diferentes se han convertido.
  99. Y Jason también ha descubierto
    que estos cambios evolutivos

  100. no son al azar, tienen un significado.
  101. Por ejemplo, en Central Park,
  102. encontramos que los ratones
    tienen genes evolucionados
  103. que les permiten procesar
    alimentos muy grasosos.
  104. Comida humana.
  105. 25 millones de personas
    visitan Central Park cada año.
  106. Es el parque más visitado en EE. UU.
  107. Y esas persona dejan bocadillos,
    maní y comida chatarra,
  108. y los ratones se han alimentado de eso.
  109. Es una dieta completamente diferente
    a la que acostumbraban,
  110. y con los años evolucionaron
  111. para adaptarse a esta dieta
    muy grasosa y humana.
  112. Este es otro animal escurridizo citadino.

  113. Este es el caracol de jardín europeo.
  114. Un caracol muy común
    que viene en una gran variedad de colores,
  115. desde amarillo pálido a marrón oscuro.
  116. Y esos colores se determinan
    completamente por el ADN del caracol.
  117. Y esos colores también determinan
    la gestión térmica del caracol
  118. que vive dentro del caparazón.
  119. Por ejemplo, un caracol
    que se sienta a la luz del sol,
  120. bajo el sol brillante,
  121. si tiene un caparazón amarillo pálido
  122. no se calienta tanto como un caracol
    que está dentro de un caparazón marrón.
  123. Así como al sentarse
    dentro de un auto blanco,
  124. uno se mantiene más fresco
    que sentado dentro de un auto negro.
  125. Hay un fenómeno llamado
    la "isla de calor urbana",

  126. y significa que en el centro
    de una gran ciudad
  127. la temperatura puede ser
    varios grados más alta
  128. que afuera de la gran ciudad.
  129. Eso tiene que ver con
    el hecho de que hay concentraciones
  130. de millones de personas
    y todas sus actividades y maquinarias
  131. que generan calor.
  132. Además, el viento
    es bloqueado por edificios altos,
  133. y todo el acero y ladrillo
    y concreto absorben el calor solar
  134. y lo irradian en la noche.
  135. Entonces existe esta burbuja de aire
    caliente en el centro de una gran ciudad
  136. y mis estudiantes y yo pensamos
    que quizá esos caracoles de jardín,
  137. con sus distintos caparazones,
  138. se están adaptando
    a las islas de calor urbanas.
  139. Tal vez en el centro de una ciudad
  140. encontramos que el color
    del caparazón está evolucionando
  141. en una dirección que reduce
    el sobrecalentamiento de los caracoles.
  142. Para estudiar esto, iniciamos
    un proyecto de ciencia ciudadana.

  143. Creamos una aplicación
    de teléfono gratuita
  144. que le permitía a las personas,
    en cualquier parte de Holanda,
  145. tomarle fotos a caracoles en su jardín,
    en la calle e incluso en el campo
  146. y subirlas a una plataforma
    de Internet de ciencia ciudadana.
  147. A lo largo de un año,
    recibimos 10 000 imágenes
  148. de caracoles fotografiados en Holanda
  149. y cuando empezamos
    a analizar los resultados
  150. encontramos que, en efecto,
    nuestras sospechas se confirmaban.
  151. En el centro de las islas de calor urbanas
  152. encontramos que los caracoles
    han desarrollado caparazones
  153. más amarillos y de colores más claros.

  154. El caracol citadino
    y el ratón de Manhattan
  155. son solo dos ejemplos
    de una lista cada vez más grande
  156. de animales y plantas que han evolucionado
  157. para adaptarse a este nuevo hábitat,
    este hábitat citadino que hemos creado.
  158. Y en un libro que escribí sobre el tema,
  159. el tema de la evolución urbana,
    presento muchos ejemplos más.
  160. Por ejemplo, malas hierbas
    que han desarrollado semillas
  161. que brotan mejor en la acera.
  162. Grillos que han desarrollado una canción
  163. que tiene un tono más alto
    cuando viven cerca de tráfico ruidoso.
  164. Mosquitos que han evolucionado para
    alimentarse de la sangre de humanos
  165. que viajan en las estaciones de metro.
  166. Y hasta la paloma común de ciudad
  167. que ha desarrollado maneras
    de desintoxicarse
  168. de la contaminación por metales pesados,
    colocándolo en sus plumas.
  169. Biólogos como yo, alrededor del mundo,

  170. se están interesando
    en este fascinante proceso
  171. de la evolución urbana.
  172. Nos estamos dando cuenta de que
    nos encontramos verdaderamente
  173. en un evento único en la historia
    de la vida en la Tierra.
  174. Un ecosistema completamente nuevo
    que está evolucionando y adaptándose
  175. a un hábitat que nosotros creamos.
  176. Y no solo académicos,
    también estamos empezando a reclutar

  177. millones de pares de manos,
    oídos y ojos que están en la ciudad.
  178. Junto con ciudadanos científicos
    y estudiantes estamos creando
  179. una red de observación global
    que nos permite observar este proceso
  180. de evolución urbana
    que está ocurriendo en tiempo real.
  181. Y al mismo tiempo,
    esto también le aclara a las personas
  182. que la evolución no es solo algo abstracto
    que se estudia viajando a las Galápagos,
  183. o que es necesario ser paleontólogo
    para entender lo que es.
  184. Es un proceso biológico muy normal
  185. que está ocurriendo
    todo el tiempo, en todo lugar.
  186. En su patio trasero,
    la calle en la que vive,
  187. justo afuera de este teatro.
  188. Pero hay, por supuesto,
    otra cara de la moneda.

  189. Cuando regreso al pueblo en el que crecí,
  190. ya no encuentro esos campos
    y pantanos que conocía en mi juventud.
  191. Ahora el pueblo ha sido absorbido
  192. por la conglomeración
    cada vez mayor de Róterdam,
  193. y en su lugar, encuentro
    centros comerciales,
  194. suburbios y carriles de autobuses.
  195. Y muchos de los animales y plantas
    a los cuales estaba acostumbrado
  196. han desaparecido,
    incluyendo quizá el escarabajo hormiga.
  197. Pero me consuela el hecho de que los niños
    que crecen en ese pueblo hoy en día,

  198. quizá ya no podrán experimentar
    la naturaleza tradicional con la que crecí
  199. pero están rodeados por
    una nueva naturaleza,
  200. un nuevo tipo de ecosistema
  201. que para ellos puede ser tan emocionante
    como el antiguo lo fue para mí.
  202. Están viviendo en un Galápagos
    nuevo y moderno.
  203. Y al trabajar con ciudadanos científicos
  204. y biólogos evolutivos como yo,
  205. podrían convertirse en
    los Darwin del siglo XXI,
  206. estudiando la evolución urbana.
  207. Gracias.

  208. (Aplausos)