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← ¿Qué podría enseñarnos la luna más misteriosa de Saturno sobre los orígenes de la vida?

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Showing Revision 8 created 12/09/2020 by Ciro Gomez.

  1. Imaginen un mundo
    con variedad de paisajes.
  2. Tiene una atmósfera densa
  3. dentro de la que los vientos
    soplan en la superficie y llueve.
  4. Tiene montañas y llanuras,
    ríos, lagos y mares,
  5. dunas y algunos cráteres de impacto.
  6. Están pensando en la Tierra, ¿no?
  7. Aquí pueden ver a Titán.
  8. En agosto del 1981,
  9. Voyager 2 capturó esta imagen
    de la luna más grande de Saturno.
  10. Las misiones del Voyager 2
    han llegado más lejos que nunca antes,
  11. y han hecho que el sistema solar y otros
    sean parte de nuestra geografía.
  12. Pero esta imagen, esta luna nebulosa,
  13. es un estricto recordatorio
    del misterio que aún existe.
  14. Aprendimos un montón
    de los viajes de los Voyagers,
  15. y aun así no teníamos idea de qué había
    debajo de esta capa atmosférica.
  16. ¿Tenía una superficie helada
    y relieves como esas otras lunas
  17. que se observaron en Saturno o Júpiter?
  18. O ¿quizá simplemente
    un océano vasto de metano líquido?
  19. Envuelta en la neblina que la oscurece,
  20. la superficie de Titán
    era un gran y sobresaliente misterio
  21. que Cassini-Huygens, una pareja
    de aterrizaje orbital lanzada en 1997,
  22. fue diseñada para resolver.
  23. Tras aterrizar en 2004,
  24. las primeras imágenes que obtuvimos
    de Cassini de la superficie de Titán
  25. solamente aumentaron la intriga.
  26. Nos llevó meses comprender lo que
    estábamos observando en la superficie:
  27. determinar, por ejemplo,
    que las franjas oscuras,
  28. originalmente tan irreconocibles
    que las llamábamos "arañazos de gato",
  29. eran en efecto dunas
    hechas de arena orgánica.
  30. En los 13 años que Cassini
    estuvo estudiando Saturno,
  31. sus anillos y lunas,
  32. tuvimos el privilegio
  33. de pasar de saber casi nada
    sobre la superficie de Titán
  34. a entender su geología,
  35. el papel que cumple la atmósfera
    en la formación de su superficie,
  36. e incluso indicios de lo que yace
    bajo esa superficie.
  37. De hecho, Titán es uno
    de los varios mundos con océanos:
  38. lunas en el frío espacio exterior
    del sistema solar
  39. más allá de las órbitas de Marte
    y el cinturón de asteroides
  40. con inmensos océanos de agua líquida
    debajo de la superficie.
  41. Puede que el océano interior de Titán
    tenga diez veces más agua líquida
  42. que todos los ríos, lagos,
    mares y océanos de la Tierra.
  43. Y en Titán también hay
    lagos y mares exóticos
  44. de metano y etano líquido
    en la superficie.
  45. Los mundos con océanos son
    unos de los lugares más fascinantes
  46. del sistema solar,
  47. y apenas hemos comenzado a explorarlos.
  48. Aquí vemos a Dragonfly.
  49. En el Laboratorio
    de física aplicada de Hopkins
  50. estamos diseñando la misión
    para el nuevo programa de la NASA.
  51. Se lanzará en 2026
    y alcanzará Titán en 2034.
  52. Dragonfly es un aterrizador rotorcraft,
  53. de tamaño similar a los exploradores
    de Marte, o de un vehículo pequeño.
  54. La atmósfera densa de Titán,
    combinada con su poca gravedad,
  55. lo vuelven un gran lugar para volar,
  56. y Dragonfly está diseñado
    exactamente para eso.
  57. Es técnicamente un octocóptero
  58. y un laboratorio móvil
    que puede volar de un lugar a otro,
  59. llevando sus instrumentos
    científicos consigo.
  60. Dragonfly investigará Titán
    de forma verdaderamente única.
  61. Estudiará detalles
    sobre su clima y geología,
  62. y hasta tomará muestras de la superficie
    para aprender de qué están hechas.
  63. Con todo esto, Dragonfly
    estará unos tres años explorando Titán,
  64. midiendo su química específica,
  65. observando la atmósfera
    y cómo interactúa con la superficie,
  66. y hasta escuchando los terremotos
  67. o, técnicamente, "titánmotos",
    en la corteza de Titán.
  68. El equipo de Dragonfly,
  69. cientos de personas
    de toda Norte América y del mundo,
  70. están trabajando arduamente
    en el diseño para esta misión,
  71. en el desarrollo del rotorcraft,
    su sistema autónomo de navegación,
  72. y su instrumentación,
  73. todo lo que necesitará funcionar
    conjuntamente para tomar mediciones
  74. de la superficie de Titán.
  75. Dragonfly es el próximo paso
    en nuestra exploración
  76. de este fascinante laboratorio natural.
  77. Al volar cerca, el Voyager
    notó las posibilidades.
  78. Al orbitar Saturno por más de una década
  79. y al descender
    a través de la atmósfera de Titán,
  80. Cassini-Huygens reveló
    un poco más sobre Titán.
  81. Dragonfly permanecerá
    en el entorno de Titán,
  82. del que, hasta el momento,
    solamente tenemos esta imagen
  83. tomada por la sonda Huygens
    en enero de 2005.
  84. Titán es de muchas maneras
  85. lo más parecido que existe
    a la Tierra primigenia,
  86. es decir, antes de que
    se desarrollara la vida.
  87. De las mediciones de Cassini-Huygens
    sabemos que los ingredientes para la vida,
  88. al menos la vida como la conocemos,
    existen en Titán.
  89. Dragonfly estará totalmente inmerso
    en este entorno desconocido
  90. y buscará compuestos similares a los que
  91. pueden haber contribuido
    al desarrollo de la vida en la Tierra.
  92. También nos dará información
    sobre la habitabilidad de otros mundos.
  93. La "habitabilidad"
    es un concepto fascinante.
  94. ¿Qué se necesita para que un entorno
    sea adecuado para la vida,
  95. ya sea vida
    como la conocemos en la Tierra,
  96. o quizá vida exótica
  97. que se haya desarrollado
    en condiciones muy diferentes?
  98. La posibilidad de vida en otras partes
    ha inspirado la imaginación
  99. y la exploración humana
    a lo largo de toda la historia.
  100. A gran escala,
  101. por eso los mundos
    con océanos en el sistema solar
  102. se han vuelto un objetivo
    tan importante a estudiar.
  103. El "¿Y si...?" es lo que impulsa
    la exploración humana.
  104. No sabemos cómo la química dio el paso
    hacia la biología aquí en la Tierra,
  105. pero puede haber habido
    procesos químicos similares en Titán,
  106. en los que las moléculas orgánicas
    hayan tenido la oportunidad
  107. de mezclarse con agua líquida
    en la superficie.
  108. ¿Cómo ha progresado la síntesis orgánica
    en estas condiciones?
  109. Y si así ha sido, ¿qué tanto?
  110. No lo sabemos... aún.
  111. Lo que aprenderemos con Dragonfly,
    este gran esfuerzo humano,
  112. es emocionante.
  113. Es una búsqueda de bloques
    de construcción, bases, pasos químicos
  114. como los que finalmente condujeron
    a la aparición de vida en la Tierra.
  115. No estamos seguros de qué
    encontraremos en Titán,
  116. pero justamente por eso la exploraremos.
  117. En 1994, Carl Sagan escribió:
  118. "En Titán, las moléculas
    que han caído del cielo
  119. como maná durante los últimos
    cuatro mil millones de años
  120. pueden seguir ahí,
    mayormente sin alteraciones,
  121. congeladas en las profundidades,
    esperando a los químicos de la Tierra".
  122. Somos esos químicos.
  123. Dragonfly representa una búsqueda
    de mayor entendimiento,
  124. no solamente de Titán y de los misterios
    de nuestro sistema solar,
  125. sino también de nuestros orígenes.
  126. Gracias.