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← 小行星尋者歷險記

TED 研究會員,凱莉·紐金特是小行星搜尋科學家團隊的一員,他們致力於發現和編錄我們最為古老和為數最多的宇宙鄰居。我們為什麼要密切觀測小行星呢?在這段簡短和充滿事實的演講中,紐金特闡釋了,小行星驚人的撞擊如何塑造著我們星球的命運,以及在適當的時間找到小行星,其意義不亞於拯救地球上的生命。

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Showing Revision 15 created 05/18/2017 by Regina Chu.

  1. 我手中拿的是一個非常古老的東西。

  2. 它比任何人造製品,
  3. 比地球上任何生命,
  4. 比任何陸地和大洋都要古老。
  5. 它是四十多億年前形成的。
  6. 那時還是太陽系的最早期,
  7. 眾星球還在形成。
  8. 這一塊生鏽的鎳鐵,
    看起來可能沒有什麼特別之處。
  9. 但如果把它切開,
  10. 你會發現它與地球的金屬不同。
  11. 它的紋路顯示它是只能在
    太空中形成的金屬晶體。
  12. 在太空中,熔化了的金屬,
    可以以極慢的速度冷卻。
  13. 每幾百萬年,只冷卻幾度。
  14. 這是一個比它
    大很多的物體的一部分。
  15. 星球形成後,它是
    數百萬被遺落的物體之一。
  16. 我們把這些物體叫做小行星。
  17. 小行星是我們宇宙鄰居裡
    最古老和為數最多的。

  18. 這幅圖像展示了靠近地球的小行星
    繞太陽運轉。
  19. 太陽是圖中黃色的那個。
  20. 它們活躍於地球繞行軌道附近,
  21. 地球軌道是圖中藍色部分。
  22. 為了讓大家看得清楚,
    圖中的地球、太陽和小行星
  23. 都被放大了很多倍。
  24. 世界各地的科學家團隊
    都在尋找這些物體。
  25. 他們每天發現新的小行星,
  26. 逐漸繪製著近地空間的地圖。
  27. 這項工作大部分是由
    美國國家航空暨太空總署資助的。
  28. 我覺得,搜尋小行星的工作,
    是極為浩大的公共工程項目,
  29. 我們為太空製圖,
    而不是在建高速公路,
  30. 並建立著能夠世代延續的檔案。
  31. 光是去年,科學家就發現了
    1556 顆近地小行星。
  32. 圖上的這些,是我們已知的
    全部近地小行星。

  33. 根據最近的統計,
    總數是 13,733 顆。
  34. 每一顆小行星,
    都已經被繪圖和編入目錄,
  35. 它繞太陽運行的軌跡,
    也都已經被確定。
  36. 雖然每一顆小行星都不同,
  37. 它們大多數在未來幾十年的
    運行軌跡都可以被預測。
  38. 有一些小行星的軌跡,
    可以被無比精確地預測。
  39. 舉個例子來講,
    噴氣推進實驗室的科學家們,
  40. 提前四年預測了
    圖塔迪斯小行星的位置,
  41. 誤差小於 30 公里。
  42. 在這四年裡,
  43. 圖塔迪斯運行了 85 億公里 。
  44. 小數精度為
  45. 0.000000004。
  46. (笑聲)

  47. 我之所以有手中
    這塊美麗的小行星碎片,

  48. 是因為,像所有的人類鄰居一樣,
  49. 小行星有時候也會意外造訪。
  50. (笑聲)

  51. 三年前的今天,

  52. 一顆小型的小行星在俄羅斯的
    車里雅賓斯克市上方爆炸。
  53. 當時,這塊物體的
    截面長度大約為 19 米,
  54. 和一個便利店的大小差不多。
  55. 大約每五十年,
    就會有這樣體積的物體撞擊地球。
  56. 六千六百萬年前,

  57. 一個還要大很多的物體撞擊了地球,
  58. 導致了大規模的生物滅絕。
  59. 百分之 75 的動植物
    物種都徹底消失,
  60. 可悲的是,其中包括恐龍。
  61. 當時的物體截面長度
    長達 10 公里。
  62. 10 公里差不多是一架
    波音 747 的飛行高度。
  63. 你下次坐飛機的時候,
  64. 選一個臨窗的座位,然後想像一下
  65. 一顆巨石拔地而立,
  66. 和你的機翼擦身而過。
  67. 你的飛機需要飛整整一分鐘
    才能越過它的寬度。
  68. 這就是撞擊地球的
    那顆小行星的尺寸。
  69. 在我們這個世代,

  70. 小行星才被認為
    是我們星球的一個威脅。
  71. 那以後,我們才開始致力於
  72. 對這些物體進行搜尋和紀錄。
  73. 我非常幸運能夠參與這一個工作。
  74. 我是使用 NASA NEOWISE
    望遠鏡的科學家團隊一員。
  75. 要知道,NEOWISE
    並不是為搜尋小行星設計的。
  76. 它是為了能夠繞行地球
    以遙望太陽系之外,
  77. 為了尋找最寒冷的星球和
    最明亮的星系而設計的。
  78. 在七個月的既定壽命中,
    它很出色地完成了任務。
  79. 但六年後的今天,它還在運轉。
  80. 我們將它的用途變成了
    搜尋和研究小行星。
  81. 雖然它是個非常出色的
    太空小機器人,
  82. 但現在它有些像二手車。
  83. 用於傳感器的製冷劑
    很早以前就消耗殆盡了,
  84. 我們開玩笑說,空調壞了。
  85. 它的里程表上,
    已經有了 9.2 億英里,
  86. 但它依然運行良好。
  87. 它每 11 秒就會拍一張天空的照片。
  88. 從我開始演講到現在,
    它已經拍了 23 張照片了。
  89. NEOWISE 如此寶貴的原因之一是,

  90. 它是通過熱紅外線觀測天空的。
  91. 這意味著,NEOWISE 看到的
    不是小行星折射的陽光,
  92. 而是它們放散發的熱量。
  93. 這種能力至關重要,
    因為有些小行星暗如黑炭,
  94. 幾乎不可能被其他的望遠鏡觀測到。
  95. 但所有的小行星,無論明暗,
  96. 在 NEOWISE 的眼中,
    都一樣熠熠閃耀。
  97. 天文學家們正在利用他們所有的技術

  98. 來發現和研究小行星。
  99. 2010 年,一項歷史性的
    里程碑得以樹立。
  100. 通過研究者的共同努力,
    我們已經發現了超過 90%
  101. 截面長度大於一公里的小行星——
  102. 這些物體足以給地球
    帶來巨大的破壞。
  103. 但我們的工作還沒有結束,
  104. 一個横截長度大於 140 米的物體,
    就足以摧毁一個中型國家。
  105. 至今,我們只發現了
    25% 這種大小的。
  106. 我們必須不停地
    探索天空中的近地小行星。

  107. 我們是唯一能夠理解微積分
  108. 或者製造望遠鏡的物種。
  109. 我們知道如何找到這些物體。
  110. 這是我們的責任。
  111. 如果我們能夠在危險的
    小行星出現早期就發現它們,
  112. 我們就可以把它
    從原來的軌跡上推開。
  113. 不同於地震、颶風和火山爆發,
  114. 我們可以準確地預測和預防
  115. 小行星的衝擊。
  116. 我們現在需要做的是
    繪製出近地的空間地圖。
  117. 我們必須繼續不停地探索天空。
  118. 謝謝各位。

  119. (鼓掌)