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← Le avventure di una cacciatrice di asteroidi

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34 Languages

Showing Revision 5 created 04/05/2017 by Alessandra Tadiotto.

  1. Ho in mano qualcosa di
    straordinariamente vecchio.
  2. È più vecchio di qualsiasi
    manufatto umano,
  3. più vecchio della vita sulla Terra,
  4. più vecchio dei continenti e
    degli oceani che li separano.
  5. Questo si è formato più di
    quattro miliardi di anni fa
  6. nei primissimi giorni del sistema solare,
  7. mentre i pianeti erano in formazione.
  8. Questo blocco rugginoso di nichel e ferro
    può non sembrare speciale,
  9. ma sezionandolo...
  10. potete vedere che è diverso
    dai metalli terrestri.
  11. Questo motivo rivela cristalli metallici
    che possono formarsi solo nello spazio,
  12. dove il metallo fuso si raffredda
    con estrema lentezza,
  13. pochi gradi ogni milione di anni.
  14. Un tempo era parte
    di un oggetto molto più grande,
  15. uno dei milioni rimasti
    dopo la formazione dei pianeti.
  16. Chiamiamo questi oggetti asteroidi.
  17. Gli asteroidi sono i nostri più vecchi
    e più numerosi vicini nel cosmo.

  18. Nel grafico, gli asteroidi vicini a noi
    in orbita intorno al Sole
  19. appaiono in giallo;
  20. quelli che intersecano
    l'orbita terrestre
  21. sono di colore blu.
  22. Le dimensioni di Terra, Sole e asteroidi
    sono molto esagerate,
  23. per poterli vedere chiaramente.
  24. Gruppi di scienziati in tutto il mondo
    cercano questi oggetti,
  25. scoprendone di nuovi ogni giorno,
  26. mappando costantemente lo spazio
    in prossimità della Terra.
  27. Molto di questo lavoro
    è finanziato dalla NASA.
  28. Vedo la ricerca di questi asteroidi come
    un enorme progetto di opere pubbliche,
  29. ma invece di costruire un'autostrada
    stiamo mappando lo spazio,
  30. costruiamo un archivio
    che durerà per generazioni.
  31. Questi sono i 1.556 asteroidi vicini alla
    Terra scoperti solo l'anno scorso.

  32. E questi sono tutti gli asteroidi
    conosciuti vicini alla Terra,
  33. l'ultima volta ne abbiamo contati 13.733.
  34. Ognuno è stato fotografato, catalogato e
  35. ne è stato determinato il percorso
    intorno al Sole.
  36. Pur variando da un asteroide all'altro,
  37. il percorso di molti asteroidi può
    essere previsto per dozzine di anni.
  38. E le traiettorie di alcuni possono essere
    previste con incredibile precisione.
  39. Ad esempio, gli scienziati del
    Jet Propulsion Laboratory
  40. hanno previsto la posizione dell'asteroide
    Toutatis con quattro anni d'anticipo
  41. con 30 chilometri di scarto.
  42. In quei quattro anni,
  43. Toutatis ha viaggiato
    per 8,5 miliardi di chilometri.
  44. È un'approssimazione
  45. di 0,000000004.
  46. (Risate)

  47. Ora, il motivo per cui ho questo
    stupendo frammento di asteroide

  48. è che, come tutti i vicini,
  49. a volte gli asteroidi si presentano
    inaspettatamente.
  50. (Risate)

  51. Tre anni fa, questo stesso giorno,

  52. un piccolo asteroide è esploso
    sulla città russa di Chelyabinsk.
  53. Era un oggetto di 19 metri di diametro,
  54. grande quanto un minimarket, insomma.
  55. Oggetti di tali dimensioni colpiscono
    la Terra circa ogni 50 anni.
  56. 66 milioni di anni fa,

  57. un oggetto molto più grande
    colpì la Terra,
  58. causando un'estinzione di massa.
  59. Il 75% delle specie vegetali e animali
    andarono perdute,
  60. inclusi, tristemente, i dinosauri.
  61. Quell'oggetto aveva un diametro
    di circa 10 chilometri,
  62. e 10 chilometri è più o meno
    l'altitudine a cui vola un jet 747.
  63. Perciò la prossima volta
    che siete in aereo
  64. accaparratevi il finestrino, guardate giù
    e immaginate un masso così immenso
  65. che posato a terra
  66. graffierebbe la punta dell'ala.
  67. È così grande che il vostro aereo ci mette
    un intero minuto a sorvolarlo.
  68. Quella è la grandezza dell'asteroide
    che colpì la Terra.
  69. È solo nel corso della mia vita
    che si comincia

  70. a vedere negli asteroidi
    una minaccia credibile per il pianeta.
  71. E da allora è in corso uno sforzo mirato
  72. per scoprire e catalogare questi oggetti.
  73. Sono così fortunata da
    far parte di questo sforzo.
  74. Sono una degli scienziati che usa
    il telescopio NEOWISE della NASA.
  75. Ora, NEOWISE non è stato progettato
    per trovare asteroidi.
  76. Doveva orbitare intorno alla Terra e
    guardare ben oltre il sistema solare
  77. per trovare le stelle più fredde e
    le galassie più luminose.
  78. E lo ha fatto molto bene per i sette mesi
    di vita per cui era stato progettato.
  79. Ma oggi, sei anni dopo, è ancora attivo.
  80. L'abbiamo riprogrammato per scoprire
    e studiare gli asteroidi.
  81. E benché sia un fantastico piccolo
    robot spaziale,
  82. adesso è un po' come un'auto usata.
  83. Il criogene che raffreddava i suoi sensori
    è finito da tempo,
  84. e noi scherziamo sulla
    sua aria condizionata difettosa.
  85. Il suo odometro segna 920 milioni
    di miglia percorse,
  86. ma va ancora forte
  87. e puntualmente scatta foto del cielo
    ogni 11 secondi.
  88. Ne ha scattate 23 da quando
    ho iniziato a parlarvi.
  89. Uno dei motivi per cui NEOWISE
    è così prezioso

  90. è che vede il cielo in
    infrarossi termici.
  91. Significa che invece di vedere la luce del
    Sole riflessa dagli asteroidi,
  92. NEOWISE vede il calore che emettono.
  93. È una capacità essenziale, perché certi
    asteroidi sono neri come il carbone
  94. e può essere difficile se non impossibile
    vederli con altri telescopi.
  95. Ma tutti gli asteroidi, chiari o scuri,
    splendono luminosi per NEOWISE.
  96. Gli astronomi usano ogni tecnica
    a loro disposizione

  97. per scoprire e studiare gli asteroidi.
  98. Nel 2010 abbiamo raggiunto
    un obiettivo storico.
  99. La comunità, insieme, ha scoperto
    oltre il 90% degli asteroidi
  100. con diametro maggiore di un chilometro
  101. - oggetti capaci di causare distruzioni
    di massa sulla Terra.
  102. Ma il lavoro non è ancora finito.
  103. Un oggetto di 140 metri o più potrebbe
    decimare un Paese di media grandezza.
  104. Finora abbiamo trovato solo il 25%
    di questi ultimi.
  105. Dobbiamo continuare a scrutare il cielo
    alla ricerca di asteroidi vicini.

  106. Siamo l'unica specie in grado di
    comprendere i calcoli
  107. o di costruire telescopi.
  108. Sappiamo come trovare questi oggetti.
  109. È nostra responsabilità.
  110. Se trovassimo un asteroide pericoloso
    con sufficiente preavviso,
  111. potremmo spingerlo fuori rotta.
  112. Diversamente da terremoti, uragani
    o eruzioni vulcaniche,
  113. l'impatto di un asteroide
    può essere previsto con precisione
  114. ed evitato.
  115. Ciò di cui abbiamo bisogno è
    mappare lo spazio vicino alla Terra.
  116. Dobbiamo continuare a scrutare il cielo.
  117. Grazie.

  118. (Applausi)