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← Les aventures d'une chasseuse d'astéroïdes

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Showing Revision 17 created 06/04/2017 by Shadia Ramsahye.

  1. J'ai dans ma main quelque chose
    d'extrêmement ancien,

  2. plus ancien que n'importe quel objet
    fabriqué par l'homme,
  3. plus ancien que la vie sur Terre,
  4. plus ancien que les continents
    et les océans qui les séparent.
  5. Ceci a été formé il y a plus
    de quatre milliards d'années,
  6. durant les premiers jours
    du système solaire
  7. alors que les planètes prenaient forme.
  8. Ce bloc rouillé en nickel et en fer
    pourrait ne pas paraître spécial,
  9. mais quand on le coupe...
  10. on peut voir que c'est différent
    des métaux terrestres.
  11. Ce motif révèle des cristaux métalliques
    se formant uniquement dans l'espace,
  12. où le métal fondu
    refroidit très lentement,
  13. quelques degrés
    tous les millions d'années.
  14. Cela appartenait à un objet
    beaucoup plus grand
  15. issu de résidus provenant
    de la formation des planètes.
  16. On appelle ces objets des astéroïdes.
  17. Les astéroïdes sont nos plus anciens
    et nombreux voisins cosmiques.

  18. Cette image montre des astéroïdes
    orbitant autour du Soleil
  19. en jaune,
  20. et évoluant près de l'orbite de la Terre,
  21. en bleu clair.
  22. La taille de la Terre, du Soleil
    et des astéroïdes a été agrandie
  23. pour les voir plus facilement.
  24. Différentes équipes de scientifiques
    cherchent ces objets
  25. et en découvrent toujours de nouveaux,
  26. en analysant l'espace entourant la Terre.
  27. Ce projet est soutenu par la NASA.
  28. Je pense à la recherche des astéroïdes
    comme à un projet de travaux publics,
  29. mais au lieu de construire une autoroute,
    on quadrille l'espace,
  30. tout en créant une archive
    pour les générations futures.
  31. Ceux-ci sont les 1 556 astéroïdes
    découverts seulement l'année passée.

  32. Et ceux-ci sont tous
    les astéroïdes géo-croiseurs connus,
  33. qui au dernier décompte étaient 13 733.
  34. Tous ont été numérisés, catalogués
  35. et leur parcours autour du Soleil
    a été déterminé.
  36. Même si cela change
    d'astéroïde en astéroïde,
  37. leur parcours peut être
    prévu sur des douzaines d'années
  38. Et certains peuvent être prévus
    avec une précision incroyable.
  39. Ainsi, les scientifiques
    du Jet Propulsion Laboratory
  40. avaient prévu où l'astéroïde Toutatis
    allait aller 4 ans à l'avance
  41. dans un rayon de 30 kilomètres.
  42. Pendant ces quatre années,
  43. Toutatis a parcouru
    8,5 milliards de kilomètres.
  44. Avec une précision fractionnaire
  45. de 0,000000004.
  46. (Rires)

  47. Pourquoi ai-je ce magnifique
    fragment d'astéroïde?

  48. Parce que, comme tous les voisins,
  49. les astéroïdes rendent
    visite sans prévenir.
  50. (Rires)

  51. Il y a trois ans aujourd'hui,

  52. un petit astéroïde a explosé
    sur la ville de Chelyabinsk, en Russie.
  53. Cet objet mesurait environ
    19 mètres de largeur,
  54. plus ou moins la taille
    d'un petit magasin.
  55. Les objets de cette taille touchent
    la Terre tous les 50 ans environ.
  56. Il y a 66 millions d'années,

  57. un objet énorme toucha la Terre,
  58. causant une extinction massive.
  59. 75% des plantes
    et des espèces animales ont disparu,
  60. y compris, tristement, les dinosaures.
  61. Cet objet mesurait dix kilomètres
    de largeur environ,
  62. et dix kilomètres est à peu près
    l'altitude de croisière d'un jet 747.
  63. Quand vous prendrez l'avion,
  64. asseyez-vous près du hublot, regardez
    dehors et imaginez un rocher si grand
  65. qui, même en restant au sol,
  66. effleure le bord des ailes de l'avion.
  67. Il est si grand qu'il faudrait une minute
    avant que votre avion ne le survole.
  68. Voilà la taille de l'astéroïde
    qui toucha la Terre.
  69. Seulement très récemment,

  70. les astéroïdes ont été considérés
    un vrai danger pour la planète.
  71. Depuis, il y a un grand travail en cours
  72. pour découvrir et cataloguer ces objets.
  73. J'ai la chance de faire
    partie de ce projet.
  74. Je travaille avec une équipe qui utilise
    le télescope NEOWISE de la NASA.
  75. NEOWISE n'était pas conçu
    pour trouver des astéroïdes.
  76. Son but : tourner autour de la Terre
    et regarder au-delà du système solaire
  77. pour chercher les astres les plus froids,
    les galaxies les plus éclairées.
  78. Et il l'a très bien fait,
    pendant sa durée de vie utile de 7 mois.
  79. Mais aujourd'hui, six ans plus tard,
    il est encore actif.
  80. On l'a réutilisé pour chercher
    et analyser les astéroïdes.
  81. Et bien qu'il soit un super
    petit robot spatial,
  82. aujourd'hui on dirait une vieille voiture.
  83. Le cryogène censé réfrigérer ses capteurs
    a disparu depuis longtemps
  84. donc on blague que
    « sa climatisation est cassée ».
  85. Actuellement, il a 1 480 millions
    de kilomètres au compteur,
  86. mais il fonctionne très bien
  87. et prend fidèlement des photos
    du ciel toutes les 11 secondes.
  88. Depuis que j'ai pris la parole,
    il a déjà pris 23 photos.
  89. NEOWISE est si précieux

  90. parce qu'il voit le ciel
    via des infrarouges thermiques.
  91. Cela signifie qu'au lieu de voir
    la lumière reflétée par les astéroïdes,
  92. NEOWISE voit leur chaleur.
  93. Cette capacité est fondamentale, vu que
    certains astéroïdes sont vraiment noir
  94. et il est difficile voire impossible
    de les voir avec d'autres télescopes.
  95. Tous les astéroïdes, éclairés
    ou noirs, brillent pour NEOWISE.
  96. Les astronomes utilisent toutes
    les techniques à leur disposition

  97. pour découvrir et étudier les astéroïdes.
  98. En 2010, une étape
    historique a été atteinte.
  99. La communauté a découvert
    plus de 90% des astéroïdes
  100. qui mesurent plus d'un kilomètre.
  101. Des objets capables de détruire la Terre.
  102. Mais le travail n'est pas fini.
  103. Un objet de 140 mètres ou plus pourrait
    décimer un pays de taille moyenne.
  104. Jusqu'à maintenant, nous en avons
    découvert seulement 25%.
  105. Nous devons continuer à rechercher
    des astéroïdes dans le ciel.

  106. Nous sommes la seule espèce
    qui comprend les calculs
  107. ou qui construit des télescopes.
  108. Nous savons comment trouver ces objets.
  109. C'est notre responsabilité.
  110. Si on découvrait un astéroïde
    dangereux à temps,
  111. on pourrait le repousser loin.
  112. Contrairement aux tremblements
    de terre, ouragans et éruptions,
  113. l'impact d'un astéroïde
    peut être prévu avec précision
  114. et évité.
  115. Ce qu'on doit faire c'est quadriller
    l'espace proche de la Terre.
  116. On doit continuer à sonder le ciel.
  117. Merci.

  118. (Applaudissements)