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← Las aventuras de una cazadora de asteroides

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Showing Revision 20 created 09/09/2017 by Lidia Cámara de la Fuente.

  1. Estoy sosteniendo algo
    extraordinariamente antiguo.

  2. Es más antiguo que cualquier
    artefacto humano,
  3. más antiguo que la vida en la Tierra,
  4. más antiguo que los continentes
    y los océanos entre ellos.
  5. Esto se formó
    hace más de cuatro mil millones de años
  6. en los primeros días del Sistema Solar
  7. cuando los planetas
    aún se estaban formando.
  8. Este pedazo oxidado de níquel y hierro
    puede no parecer especial,
  9. pero cuando lo cortamos...
  10. se puede ver que es diferente
    de los metales terrestres.
  11. Este patrón revela cristales metálicos
    que sólo pueden formarse en el espacio
  12. donde el metal fundido se enfría
    de manera sumamente lenta;
  13. unos pocos grados cada millón de años.
  14. Esto fue una vez parte de un objeto
    mucho más grande,
  15. uno de los millones sobrantes
    cuando se formaron los planetas.
  16. Llamamos a estos objetos asteroides.
  17. Los asteroides son nuestros vecinos
    cósmicos más antiguos y numerosos.

  18. Esta gráfica muestra
    asteroides cercanos a la Tierra,
  19. orbitando alrededor del Sol,
    en color amarillo
  20. y oscilando cerca a la órbita terrestre,
    en color azul.
  21. Las medidas de la Tierra,
    el Sol y los asteroides
  22. se aumentaron
    para que puedan verlos con claridad.
  23. Equipos de científicos de todo el mundo
    están buscando estos objetos;
  24. descubriendo nuevos cada día,
  25. constantemente trazando
    el espacio cercano a la Tierra.
  26. Gran parte de este trabajo
    es financiado por la NASA.
  27. Buscar asteroides es como un gran proyecto
    de obras públicas,
  28. pero en vez de construir una carretera,
    trazamos el espacio exterior
  29. construyendo un archivo
    que durará por generaciones.
  30. Estos son los 1,556 asteroides cercanos
    a la Tierra descubiertos el año pasado.

  31. Y estos son todos los asteroides
    cercanos a la tierra conocidos,
  32. que en el último recuento fueron 13,733.
  33. Cada uno ha sido
    visualizado, catalogado
  34. y se ha determinado su trayectoria
    al rededor del Sol.
  35. Aunque varía de asteroide a asteroide,
  36. sus trayectorias se puedes predecir
    con docenas de años.
  37. Y la de algunos asteroides se puede
    predecir con una exactitud increíble.
  38. Por ejemplo, científicos del
    laboratorio Jet Propulsion
  39. predijeron dónde iba a estar
    el asteroide Toutatis cuatro años antes,
  40. a menos de 30 km.
  41. En esos cuatro años,
  42. Toutatis recorrió 8.5 miles
    de millones de km.
  43. Esa es una precisión fraccionaria
  44. de 0.000000004
  45. (Risas)

  46. La razón por la que tengo
    este hermoso fragmento de asteroide

  47. es porque, como todos los vecinos,
  48. los asteroides a veces
    caen inesperadamente.
  49. (Risas)

  50. Hoy hace tres años,

  51. un pequeño asteroide explotó
    sobre la ciudad de Chelyabinsk, Rusia.
  52. Ese objeto tenía
    unos 19 metros de diámetro,
  53. o tan grande como un supermercado.
  54. Objetos de este tamaño golpean
    la Tierra cada 50 años más o menos.
  55. Hace 66 millones de años,

  56. un objeto mucho más grande
    golpeó la Tierra,
  57. el cual causó una extinción masiva.
  58. El 75 % de las plantas
    y especies animales se perdió,
  59. incluyendo, tristemente, los dinosaurios.
  60. Ese objeto tenía un diámetro de 10 km
  61. y 10 km es aproximadamente
    la altitud de crucero de un Jet 747.
  62. La próxima vez que estén en un avión,
  63. tomen el asiento de la ventana,
    miren hacia afuera e imaginen una roca
  64. tan enorme, que estando sobre el suelo,
  65. casi logra rozar el extremo del ala.
  66. Tan amplia que le tome al avión
    un minuto entero pasar volando sobre ella.
  67. Ese es el tamaño del asteroide
    que golpeó la Tierra.
  68. Únicamente,
    durante el periodo de mi vida,

  69. los asteroides han sido considerados
    una gran amenaza para nuestro planeta.
  70. Desde entonces, se hace un esfuerzo
  71. para descubrir y catalogar estos objetos.
  72. Tengo suerte de ser
    parte de este esfuerzo.
  73. Soy parte de un grupo de científicos,
  74. que utiliza el telescopio
    NEOWISE de la NASA.
  75. NEOWISE no fue diseñado
    para encontrar asteroides.
  76. Fue diseñado para orbitar la Tierra
    y ver más allá de nuestro Sistema Solar,
  77. para buscar las estrellas más frías
    y las galaxias más luminosas.
  78. Y lo hizo muy bien
    durante sus siete meses de vida útil.
  79. Pero hoy, 6 años después, sigue activo.
  80. Lo hemos reutilizado
    para descubrir y estudiar asteroides.
  81. Y aunque es un pequeño robot
    espacial estupendo,
  82. en estos días es como un carro usado.
  83. El criógeno que refrigeraba sus sensores
    no funciona desde hace tiempo,
  84. bromeamos diciendo que su aire
    acondicionado no sirve.
  85. Tiene 920 millones
    de millas en el odómetro,
  86. pero aún funciona muy bien
  87. y toma una fotografía fiable
    del cielo cada 11 segundos.
  88. Ha tomado 23 fotografías
    desde que empecé a hablarles.
  89. Una razón
    por la que NEOWISE es tan valioso,

  90. es porque percibe el cielo
    en infrarrojo térmico.
  91. En lugar de ver la luz solar
    que los asteroides reflejan,
  92. NEOWISE percibe el calor que ellos emiten.
  93. Esta es una capacidad vital,
  94. porque algunos asteroides
    son oscuros como el carbón
  95. y puede ser difícil o imposible
    encontrarlos con otros telescopios.
  96. Pero todos los asteroides, brillantes
    u oscuros, brillan para NEOWISE.
  97. Los astrónomos utilizan
    todas las técnicas a su disposición,

  98. para encontrar y estudiar los asteroides.
  99. En el 2010, se logró un hito histórico.
  100. Toda la comunidad descubrió
    alrededor del 90 % de asteroides,
  101. mayores a 1 km de diámetro;
  102. objetos capaces de generar
    una destrucción masiva en la Tierra.
  103. Pero el trabajo no ha terminado.
  104. Un objeto de 140 metros o más,
    podría destruir a un país de tamaño medio.
  105. Hasta el momento, únicamente
    hemos encontrado un 25 % de estos.
  106. Debemos continuar buscando asteroides
    cercanos a la Tierra en el cielo.

  107. Somos la única especie
    capaz de entender cálculos,
  108. o construir telescopios.
  109. Sabemos cómo encontrar estos objetos.
  110. Esta es nuestra responsabilidad.
  111. Si encontramos un asteroide peligroso,
    con un aviso previo significativo,
  112. podríamos desviarlo de su curso.
  113. A diferencia de los terremotos,
    huracanes o erupciones volcánicas,
  114. el impacto de un asteroide puede ser
    predicho con precisión
  115. y evitado.
  116. Ahora necesitamos mapear
    el espacio cercano a la Tierra.
  117. Debemos seguir inspeccionando el cielo.
  118. Gracias.

  119. (Aplausos)