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← ¿Qué tiene de especial el cerebro humano?

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Subtitles translated from English Showing Revision 8 created 11/30/2013 by Ciro Gomez.

  1. ¿Qué tiene de especial
    el cerebro humano?
  2. ¿Por qué estudiamos
    otros animales
  3. en lugar de que
    ellos nos estudien?
  4. ¿Qué es lo que tiene o
    hace un cerebro humano
  5. que otros cerebros no hacen?
  6. Cuando me interesé por
    estos temas hace 10 años,
  7. los científicos pensaban que sabían cómo
    estaban formados los diferentes cerebros.
  8. Aunque se basaban
    en muy poca evidencia,
  9. muchos científicos pensaban que
    los cerebros de todos los mamíferos,
  10. incluyendo el cerebro humano,
  11. estaban formados
    de la misma manera,
  12. con un número de
    neuronas que era siempre
  13. proporcional al tamaño del cerebro.
  14. Esto significa que dos
    cerebros del mismo tamaño,
  15. como estos dos, con un peso
    respetable de 400 gramos,
  16. deberían tener un número
    similar de neuronas.
  17. Ahora, si las neuronas son
    las unidades funcionales
  18. de procesamiento de la
    información del cerebro,
  19. entonces, los dueños
    de estos dos cerebros
  20. deberían tener habilidades
    cognitivas similares.
  21. Sin embargo, uno es
    de un chimpancé,
  22. y el otro es de una vaca.
  23. Ahora, quizás las vacas
    tienen una vida
  24. mental interna y son tan listas
  25. que no nos permiten
    darnos cuenta,
  26. pero nos las comemos.
  27. Creo que la mayoría de
    la gente estará de acuerdo
  28. en que los chimpancés
    son capaces de manifestar
  29. comportamientos más complejos,
    elaborados y flexibles que las vacas.
  30. Por lo que este es
    el primer indicador de que
  31. el postulado de "todos los cerebros
    se forman de la misma manera"
  32. no es del todo correcto.
  33. Pero sigamos.

  34. Si todos los cerebros estuvieran
    formados del mismo modo,
  35. y si comparáramos animales
    con cerebros de distinto tamaño,
  36. los cerebros más grandes
    deberían tener más neuronas
  37. que los cerebros más pequeños
    y, a mayor tamaño,
  38. mayor capacidad cognitiva
    debería tener su usuario.
  39. De modo que el cerebro
    más grande que existe
  40. debería ser también el
    de mayor capacidad cognitiva.
  41. Y aquí vienen
    las malas noticias:
  42. Nuestro cerebro no es
    el más grande que existe.
  43. Parece ser un poco
    desconcertante.
  44. Nuestro cerebro pesa
    entre 1.2 y 1.5 kg,
  45. pero los cerebros de
    elefante pesan entre 4 y 5 kg,
  46. y los cerebros de ballena
    pueden alcanzar los 9 kg,
  47. y es por esto que
    los científicos solían decir
  48. que nuestro cerebro era especial
  49. al explicar nuestras
    habilidades cognitivas.
  50. Debe ser realmente extraordinario,
  51. una excepción a la regla.
  52. El de ellos puede ser más grande,
    pero el nuestro es mejor,
  53. y podría ser mejor,
    por ejemplo,
  54. en que parece más grande
    de lo que debería ser,
  55. con una corteza cerebral mucho
    más grande de la que tendríamos
  56. por el tamaño de
    nuestros cuerpos.
  57. De modo que nos daría
    una corteza extra
  58. para realizar cosas más interesantes
    que solo operar el cuerpo.
  59. Eso se debe a que
    el tamaño del cerebro
  60. normalmente acompaña
    al tamaño del cuerpo.
  61. Por lo que la razón
    principal para decir que
  62. nuestro cerebro es más
    grande de lo que debería,
  63. en realidad proviene
    de compararnos
  64. con otros homínidos.
  65. Los gorilas pueden ser dos o
    tres veces más grandes que nosotros,
  66. de modo que sus cerebros deberían ser
    también más grandes que los nuestros,
  67. sin embargo, ocurre lo opuesto.
  68. Nuestro cerebro es tres veces
    más grande que el de un gorila.
  69. El cerebro humano
    también parece especial

  70. en cuanto a la cantidad
    de energía que utiliza.
  71. Si bien pesa apenas
    el 2% del cuerpo,
  72. él solo utiliza el 25%
    de toda la energía
  73. que el cuerpo requiere
    para funcionar diariamente.
  74. Eso es 500 calorías
    de un total de 2000,
  75. solo para mantener
    tu cerebro en funcionamiento.
  76. Entonces, el cerebro humano
    es más grande de lo que debería,

  77. utiliza mucha más energía
    de la que debería,
  78. por lo tanto, es especial.
  79. Y es aquí donde la historia
    comenzó a molestarme.
  80. En biología, buscamos reglas
  81. que se apliquen a todos
    los animales y a la vida en general.
  82. ¿Por qué habrían de aplicarse
    las reglas de la evolución
  83. a todos excepto a nosotros?
  84. Quizás el problema estaba
    en la suposición básica
  85. de que todos los cerebros
    estaban hechos del mismo modo.
  86. Quizás dos cerebros
    de un tamaño similar
  87. podrían estar hechos, en realidad, de
    una cantidad muy diferente de neuronas.
  88. Quizás un cerebro muy grande
  89. no necesariamente
    tiene más neuronas
  90. que un cerebro de
    tamaño modesto.
  91. Quizás el cerebro humano tiene
    la mayor cantidad de neuronas
  92. que cualquier otro cerebro,
    sin importar su tamaño,
  93. especialmente en
    la corteza cerebral.
  94. Por lo que esto se convirtió
  95. en una pregunta
    importante a responder:
  96. ¿cuántas neuronas tiene
    el cerebro humano,
  97. y cómo se las compara
    con otros animales?
  98. Ahora, Uds. pueden haber
    escuchado o leído en algún lugar

  99. que tenemos
    100 mil millones de neuronas,
  100. por lo que, hace 10 años,
    le pregunté a mis colegas
  101. si sabían de dónde
    provenía esta cifra.
  102. Pero nadie sabía.
  103. Estuve buscando la referencia
    original del número
  104. en la bibliografía,
  105. pero nunca logré encontrarla.
  106. Parece que nadie
    contó en realidad
  107. el número de neuronas
    en el cerebro humano,
  108. o en cualquier otro
    cerebro para el caso.
  109. Por lo que ideé una forma para
    contar las células del cerebro,

  110. y esencialmente consiste en
  111. disolver el cerebro
    hasta hacerlo sopa.
  112. Funciona así:
  113. Tomas un cerebro,
    o partes de él,
  114. y lo disuelves
    en detergente,
  115. lo cual destruye
    las membranas celulares
  116. pero conserva
    el núcleo celular intacto,
  117. de modo que te quedas finalmente
    con una suspensión de núcleo libre
  118. que se parece a esto,
  119. como un caldo.
  120. Esta sopa contiene
    todos los núcleos
  121. que una vez fueron
    un cerebro de ratón.
  122. Ahora, la belleza de una sopa
    es que, como es sopa,
  123. puedes agitarla y hacer
    que todos esos núcleos
  124. se distribuyan
    homogéneamente en el líquido,
  125. de modo que ahora al
    mirar en el microscopio
  126. solo cuatro o cinco muestras
    de esta solución homogénea,
  127. puedes contar los núcleos,
    y por lo tanto
  128. saber cuántas células
    tenía ese cerebro.
  129. Es simple, sencillo,
  130. y realmente rápido.
  131. Entonces, utilizamos ese método
    para contar neuronas
  132. en docenas de
    diferentes especies,
  133. y resulta que los cerebros
  134. no están hechos
    del mismo modo.
  135. Consideremos a los roedores
    y los primates, por ejemplo:
  136. En los cerebros más grandes de
    los roedores, el tamaño promedio
  137. de la neurona aumenta;
  138. de modo que el cerebro
    se infla muy rápidamente
  139. y aumenta su tamaño de forma mucho
    más rápida de la que obtiene neuronas.
  140. Pero los cerebros de
    los primates obtienen neuronas
  141. sin que la neurona promedio
    se haga más grande,
  142. lo cual es una forma
    muy económica
  143. de agregarle
    neuronas al cerebro.
  144. El resultado es que
    el cerebro de un primate
  145. tendrá siempre más neuronas que
    un cerebro de roedor del mismo tamaño,
  146. y a mayor cerebro,
  147. mayor será esta diferencia.
  148. Entonces, ¿qué sucede
    con nuestro cerebro?
  149. Hemos encontrado que
    poseemos, en promedio,
  150. 86 mil millones
    de neuronas,
  151. 16 mil millones de las cuales
    se encuentran en la corteza cerebral,
  152. y si consideramos que
    la corteza cerebral
  153. es la sede de funciones como
  154. la consciencia, y el razonamiento
    lógico y abstracto,
  155. y que esas 16 mil millones
    es la mayor cantidad
  156. de neuronas que posee
    cualquier otra corteza,
  157. considero que esta es
    la explicación más simple
  158. a nuestras habilidades
    cognitivas extraordinarias.
  159. Pero igual de importante es lo que significan
    esas 86 mil millones de neuronas.
  160. Al descubrir que la relación
  161. entre el tamaño del cerebro
    y su número de neuronas
  162. podía ser descrita
    matemáticamente,
  163. pudimos calcular cómo se vería
    un cerebro humano
  164. si fuese como
    el cerebro de un roedor.
  165. Entonces, el cerebro de un roedor
    con 86 mil millones de neuronas
  166. pesaría 36kg.
  167. Eso es imposible.
  168. Un cerebro tan grande
    se aplastaría
  169. por su propio peso,
  170. y este cerebro imposible
    le correspondería
  171. a un cuerpo de
    89 toneladas.
  172. No creo que
    se parezca a nosotros.
  173. Lo que ya nos lleva a
    una conclusión muy importante:

  174. que no somos roedores.
  175. El cerebro humano no es
    un gran cerebro de rata.
  176. En comparación a una rata,
    podemos parecer especiales, sí,
  177. pero no es una
    comparación justa,
  178. dado que sabemos
    que no somos roedores.
  179. Somos primates,
  180. de modo que la comparación
    adecuada es con otros primates.
  181. Y allí, si uno
    hace la cuenta,
  182. encontrará que
    un primate genérico
  183. con 86 mil millones
    de neuronas
  184. tendría un cerebro de
    1.2 kg aproximadamente,
  185. lo cual parece aceptable,
  186. en un cuerpo de unos 66 kg,
  187. el cual en mi caso
    es exactamente ese,
  188. lo cual nos lleva a una
    conclusión poco sorprendente,
  189. pero de todos
    modos importante:
  190. soy un primate.
  191. Y todos ustedes son primates.
  192. Y también lo era Darwin.

  193. Me gusta pensar que Darwin
    habría realmente apreciado esto.
  194. Su cerebro, como el nuestro,
  195. estaba hecho a la imagen de
    otros cerebros de primate.
  196. Por lo tanto, el cerebro humano
    puede ser extraordinario, sí,

  197. pero no es especial en cuanto
    a su número de neuronas.
  198. Es simplemente el cerebro
    de un gran primate.
  199. Pienso que es un pensamiento
    muy humilde y aleccionador
  200. que nos recuerda
    nuestro lugar en la naturaleza.
  201. Entonces, ¿por qué
    utiliza tanta energía?

  202. Bueno, otros han descubierto
  203. cuánta energía utilizan
    el cerebro humano
  204. y el de otras especies,
  205. y, ahora que sabemos
    cuántas neuronas
  206. posee cada cerebro,
    podemos hacer la cuenta.
  207. Resulta que, tanto el cerebro
  208. humano como los otros,
    utilizan la misma cantidad:
  209. un promedio de 6 calorías por
    cada mil millones de neuronas por día.
  210. De modo que el gasto
    energético total de un cerebro
  211. es una simple función lineal
  212. de su cantidad de neuronas,
  213. y resulta que
    el cerebro humano
  214. utiliza casi tanta energía
    como podría esperarse.
  215. Por lo tanto, la razón por
    la que el cerebro humano
  216. utiliza tanta energía es
    simplemente porque
  217. tiene una enorme
    cantidad de neuronas,
  218. y porque somos primates
  219. con muchas más neuronas
    para nuestro tamaño
  220. que cualquier otro animal.
  221. El gasto relativo de
    nuestro cerebro es enorme,
  222. pero solo porque somos primates,
    no porque seamos especiales.
  223. Entonces, la última pregunta:

  224. ¿Cómo hemos llegado a esta
    sorprendente cantidad de neuronas?
  225. Y, particularmente, si los primates
  226. son más grandes que nosotros,
  227. ¿por qué no tienen un cerebro más
    grande que el nuestro, con más neuronas?
  228. Cuando nos dimos cuenta
    de cuán costoso era
  229. tener un montón de neuronas
    en el cerebro, entendimos,
  230. que quizás existe una razón simple.
  231. Ellos no disponen de la energía
  232. para tanto un gran cuerpo como
    para una gran cantidad de neuronas.
  233. Por lo que hicimos la cuenta.
  234. Por un lado, calculamos
  235. cuánta energía obtiene
    un primate diariamente
  236. comiendo comida cruda,
  237. y por el otro, cuánta energía
  238. utiliza un cuerpo de
    determinado tamaño
  239. y cuánta energía utiliza un cerebro con
    un determinado número de neuronas,
  240. y observamos las combinaciones
  241. de tamaño de cuerpo y de
    número de neuronas en el cerebro
  242. que un primate podía disponer
  243. si comiera una determinada
    cantidad de horas por día.
  244. Y lo que descubrimos es que,

  245. como las neuronas
    son tan costosas,
  246. el tamaño del cuerpo y la cantidad
    de neuronas se compensan entre sí.
  247. Por lo que un primate que
    come ocho horas por día
  248. puede disponer como máximo
    de 53 mil millones de neuronas,
  249. pero su cuerpo no
    puede ser mayor
  250. a 25 kg.
  251. Para pesar más que eso,
  252. debe ceder neuronas.
  253. De modo que o se
    tiene un gran cuerpo
  254. o se tiene una gran
    cantidad de neuronas.
  255. Cuando comes
    como un primate,
  256. no puedes disponer
    de ambas cosas.
  257. Una forma de liberarse de
    esta limitación metabólica

  258. sería dedicarle aún
    más horas diarias a comer,
  259. pero esto se torna peligroso,
  260. y, luego de un cierto punto,
    es simplemente imposible.
  261. Los gorilas y los orangutanes,
    por ejemplo,
  262. disponen de unas 30 mil
    millones de neuronas
  263. e invierten ocho horas
    y media comiendo,
  264. y eso parece ser el máximo
    que pueden lograr.
  265. Nueve horas de
    alimentación diaria
  266. parece ser el límite
    práctico en un primate.
  267. ¿Y qué hay de nosotros?

  268. Con nuestras
    86 mil millones de neuronas
  269. y con nuestros 60 a
    70 kg de masa corporal,
  270. deberíamos tener que
    dedicarle más de 9 horas
  271. diarias a nuestra alimentación
    todos los días,
  272. lo cual simplemente
    no es posible.
  273. Si comiéramos como un primate,
  274. no deberíamos estar aquí.
  275. Entonces,
    ¿cómo llegamos hasta aquí?

  276. Bueno, si nuestro cerebro
    utiliza tanta energía
  277. como supone, y si
    no podemos dedicarle
  278. cada hora que estamos despiertos
    a nuestra alimentación,
  279. entonces, la única
    alternativa, realmente,
  280. es obtener de alguna
    manera más energía
  281. de los mismo alimentos.
  282. Y, extraordinariamente,
    eso coincide exactamente
  283. con lo que se cree que
    nuestros ancestros inventaron
  284. hace un millón y medio
    de años atrás
  285. cuando inventaron el cocinar.
  286. Cocinar es utilizar fuego
  287. para predigerir los alimentos
    fuera del cuerpo.
  288. Los alimentos cocidos son más suaves,
    por lo que son más fáciles de masticar
  289. y de transformarlos
    en papilla en la boca,
  290. de modo que permite que
    se digieran por completo
  291. y que se absorban
    en el estómago,
  292. lo que los hace producir mucha
    más energía en mucho menos tiempo.
  293. Entonces, cocinar
    nos libera tiempo para
  294. hacer cosas mucho más
    interesantes con nuestro día
  295. y con nuestras neuronas
  296. que simplemente
    pensar en comida,
  297. buscar comida y engullir comida
  298. todo el día.
  299. Entonces, como cocinamos,
    lo que una vez fue

  300. un gran lastre,
    este cerebro tan grande
  301. y peligrosamente costoso,
    repleto de neuronas,
  302. ahora podría convertirse
    en algo muy valioso,
  303. ahora que nos alcanzaba la energía
    para un montón de neuronas
  304. y el tiempo para hacer
    cosas interesantes con ellas.
  305. Entonces, creo que esto explica
    por qué el cerebro humano
  306. creció hasta hacerse tan grande
    tan rápidamente en la evolución,
  307. todo mientras permanecía
    simplemente un cerebro de primate.
  308. Ahora, que cocinar hizo
    asequible este gran cerebro,
  309. avanzamos rápidamente de
    alimentos crudos a cultura,
  310. agricultura, civilización, tiendas,
  311. electricidad, refrigeradores,
  312. y todas esas cosas
    que hoy en día
  313. nos permiten obtener toda
    la energía que necesitamos
  314. para todo el día de un tirón
  315. en tu lugar de
    comida rápida favorito.
  316. Lo que una vez
    fue una solución
  317. ahora se convirtió
    en un problema,
  318. e, irónicamente, ahora buscamos
    la solución en alimentos crudos.
  319. ¿Cuál es la ventaja humana?

  320. ¿Qué es lo que poseemos
  321. que ningún otro animal posee?
  322. Mi respuesta es que
    poseemos el mayor número
  323. de neuronas en
    la corteza cerebral,
  324. y creo que es
    la explicación más simple
  325. para nuestras habilidades
    cognitivas extraordinarias.
  326. ¿Y qué es lo que hacemos
    que ningún otro animal hace,
  327. que creo que
    fue fundamental
  328. para permitirnos
    llegar a tal cantidad,
  329. la más grande de todas,
    de neuronas en la corteza?
  330. En dos palabras:
    nosotros cocinamos.
  331. Ningún otro animal cocina sus alimentos.
    Solo los humanos lo hacen.
  332. Y creo que es cómo
    llegamos a ser humanos.
  333. Estudiar el cerebro humano cambió
    cómo pienso sobre los alimentos.

  334. Ahora miro hacia mi cocina,
  335. y me inclino ante ella,
  336. y le agradezco a mis ancestros
    por haber elaborado
  337. el invento que probablemente
    nos haya convertido en humanos.
  338. Muchas gracias.
  339. (Aplausos)