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← Uma rocha antiga sugere uma nova teoria para o início da vida na Terra

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Showing Revision 10 created 10/20/2019 by Claudia Sander.

  1. A Terra tem 4,6 bilhões de anos,
  2. mas o tempo de vida de um humano
    em geral é de menos de 100 anos.
  3. Então por que nos preocuparmos
    com a história do nosso planeta
  4. quando esse passado tão distante parece
    não ter consequências na vida cotidiana?
  5. Vejam, até onde sabemos,
  6. a Terra é o único planeta
    em nosso sistema solar
  7. conhecido por ter formas de vida,
  8. e o único sistema capaz de fornecer
    suporte à vida dos seres humanos.
  9. Então por que a Terra?

  10. Sabemos que a Terra é única
    por ter placas tectônicas,
  11. água em estado líquido na superfície
    e atmosfera rica em oxigênio.
  12. Mas nem sempre foi assim,
  13. e sabemos disso pois rochas antigas
    registraram momentos cruciais
  14. na evolução planetária da Terra.
  15. E um dos melhores lugares
    para observar essas rochas antigas
  16. é a região de Pilbara,
    na Austrália Ocidental.
  17. As rochas lá têm 3,5 bilhões de anos,
  18. e contêm algumas das evidências
    mais antigas da vida no planeta.
  19. Normalmente, quando pensamos
    no começo da vida,

  20. imaginamos um estegossauro
  21. ou talvez um peixe
    rastejando para a terra.
  22. Mas o começo da vida
    sobre o qual estou falando
  23. é vida simples e microscópica,
    como as bactérias.
  24. E seus fósseis normalmente
    estão preservados
  25. como estruturas de camadas rochosas
    chamadas estromatólitos.
  26. Essa forma de vida simples é praticamente
    tudo que vemos nos registros fósseis
  27. dos primeiros 3 bilhões de anos
    da vida na Terra.
  28. Nossa espécie só pode ser
    rastreada em registros fósseis
  29. até há algumas centenas
    de milhares de anos.
  30. Sabemos, pelos registros fósseis,
  31. que a vida das bactérias
    teve um grande impulso
  32. há cerca de 3,5 a 4 bilhões de anos.
  33. As rochas mais antigas do que isso
  34. foram destruídas ou altamente deformadas
    pelas placas tectônicas.
  35. Então a peça que ainda falta
    no quebra-cabeça
  36. é exatamente quando e como
    a vida na Terra começou.
  37. Aqui temos novamente a paisagem
    vulcânica ancestral de Pilbara.
  38. Mal sabia eu que nossa pesquisa aqui
    traria uma nova pista
  39. para o quebra-cabeça da origem da vida.
  40. Na minha primeira viagem de campo aqui,

  41. ao fim de um projeto de mapeamento
    que durou uma semana
  42. me deparei com algo muito especial.
  43. O que provavelmente se parece
    com um monte de pedras velhas e enrugadas
  44. são na verdade estromatólitos.
  45. E no centro desta pilha
    havia um rocha pequena e peculiar,
  46. do tamanho da mão de uma criança.
  47. Levou seis meses até analisarmos
    essa rocha em um microscópio,
  48. quando um dos meus mentores
    na época, Malcolm Walter,
  49. sugeriu que a rocha
    se assemelhava a geiserite.
  50. Geiserite é um tipo de rocha
    que só se forma
  51. dentro e em volta de piscinas
    de fontes termais.
  52. Para entendermos
    a importância do geiserite,

  53. precisamos voltar alguns séculos no tempo.
  54. Em 1871, em uma carta
    a seu amigo Joseph Hooker,
  55. Charles Darwin sugeriu:
  56. "E se a vida começou
    em um pequeno lago quente
  57. com todo tipo de elementos químicos,
  58. pronta para passar
    por mudanças mais complexas?"
  59. Conhecemos pequenos lagos quentes;
    são chamados de "fontes termais".

  60. Nesses ambientes, temos água quente
  61. dissolvendo minerais
    das rochas subjacentes.
  62. Essa solução se mistura
    com compostos orgânicos
  63. e resulta em uma espécie
    de fábrica química,
  64. que pesquisadores mostraram que pode
    produzir estruturas celulares simples
  65. que são os primeiros passos
    em direção à vida.
  66. Mas, 100 anos depois da carta de Darwin,

  67. fontes hidrotermais
    foram descobertas no oceano.
  68. E elas também são fábricas químicas.
  69. Esta fica ao longo
    do arco vulcânico Tonga,
  70. 1,1 mil metros abaixo do nível do mar
    no Oceano Pacífico.
  71. A fumaça negra que vemos sair
    dessas estruturas parecidas com chaminés
  72. também é um fluido rico em minerais,
  73. alimentado por bactérias.
  74. Desde a descoberta dessas fontes
    no oceano profundo,
  75. o cenário mais favorável
    para a origem da vida tem sido o oceano.
  76. E há uma boa razão para isso:
  77. sabe-se das fontes do oceano profundo
    por registros de rochas antigas,
  78. e imagina-se que, nos primórdios,
    a Terra tinha um oceano global
  79. e pouca superfície de terra.
  80. A probabilidade de as fontes do oceano
    profundo serem abundantes na Terra
  81. encaixa-se bem com a origem da vida
  82. no oceano.
  83. No entanto...

  84. nossa pesquisa em Pilbara provê e sustenta
  85. uma perspectiva alternativa.
  86. Depois de três anos, finalmente
    podíamos mostrar que, de fato,
  87. nossa pequena rocha era geiserite.
  88. Essa conclusão não só sugeriu
    a existência de fontes termais
  89. no vulcão de 3,5 bilhões
    de anos em Pilbara,
  90. mas retrocedeu a evidência de vida
    em fontes termais terrestres
  91. no registro geológico da Terra
  92. por 3 bilhões de anos.
  93. Assim, por uma perspectiva geológica,
  94. o pequeno lago quente de Darwin
    é candidato razoável à origem da vida.
  95. Claro, ainda se pode debater
    sobre como surgiu vida na Terra,

  96. e provavelmente sempre será assim.
  97. Mas é evidente que ela se desenvolveu;
  98. ela se diversificou
  99. e foi se tornando cada vez mais complexa.
  100. Finalmente, chegou à era dos humanos,
  101. uma espécie que começou
    a questionar a própria existência
  102. e a existência da vida em outros lugares.
  103. Há uma comunidade cósmica
    esperando para conectar-se conosco,
  104. ou só nós existimos?
  105. Uma pista para esse quebra-cabeça
    vem de um registro de uma rocha antiga.

  106. Há evidências de que,
    há 2,5 bilhões de anos,
  107. as bactérias começaram
    a produzir oxigênio,
  108. mais ou menos como as plantas
    fazem atualmente.
  109. Os geólogos se referem
    ao período que se seguiu
  110. como a "Grande Oxigenação".
  111. Isso é sugerido por rochas chamadas
    de "formações ferríferas bandadas",
  112. muitas das quais podem ser observadas
  113. como blocos de rochas
    com centenas de metros de espessura
  114. expostos em desfiladeiros
  115. entalhados no Karijini National Park
  116. na Austrália Ocidental.
  117. O surgimento do oxigênio livre permitiu
    duas mudanças principais em nosso planeta.
  118. Primeiro, permitiu que se desenvolvessem
    formas de vida mais complexas.

  119. Vejam, a vida precisa de oxigênio
    para se tornar grande e complexa.
  120. E formou a camada de ozônio,
    que protege a vida moderna
  121. dos efeitos danosos da radiação solar UVB.
  122. Então, em uma reviravolta irônica,
  123. a vida microbiana abriu caminho
    para formas de vida complexas,
  124. e, em essência, abriram mão
    de seu reinado de 3 bilhões de anos
  125. no planeta.
  126. Hoje, escavamos complexas
    formas de vida fossilizadas
  127. e as queimamos como combustível.
  128. Esta prática emite quantidades imensas
    de dióxido de carbono na atmosfera
  129. e, como nossos predecessores microbianos,
  130. começamos a produzir mudanças
    substanciais em nosso planeta.
  131. E o aquecimento global
    reflete os efeitos dessas mudanças.
  132. Infelizmente, esta reviravolta irônica
    pode ser o fim da humanidade.

  133. Então talvez o motivo de não estarmos
    nos conectando com vida em outros lugares,
  134. com vida inteligente em outros lugares,
  135. seja porque, uma vez que ela evolui,
  136. ela se extingue rapidamente.
  137. Se as rochas falassem,

  138. acho que elas diriam isto:
  139. "A vida na Terra é preciosa.
  140. É o produto de cerca de 4 bilhões de anos
  141. de uma coevolução complexa e delicada
  142. entre a vida e a Terra,
  143. da qual os humanos representam
    apenas o último trecho".
  144. Vocês podem usar essa informação
    como um guia ou como uma previsão,
  145. ou uma explicação de por que parece
    tão solitária essa parte da galáxia.
  146. Mas usem isso para ter alguma perspectiva
  147. sobre o legado que querem deixar
  148. no planeta que chamamos de lar.
  149. Obrigada.

  150. (Aplausos)