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← Questa antica roccia sta cambiando la nostra teoria sull'origine della vita

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Showing Revision 19 created 01/23/2020 by Elisabetta Siagri.

  1. La Terra ha 4,6 miliardi di anni,
  2. ma la vita di una persona
    è spesso inferiore ai 100 anni.
  3. Quindi perché curarsi della storia
    del nostro pianeta
  4. quando il passato lontano sembra
    così scollegato dal nostro presente?
  5. Vedete, per quanto ne sappiamo,
  6. la Terra è l'unico pianeta
    nel nostro sistema solare
  7. conosciuto per avere creato la vita
  8. e anche l'unico sistema
    capace di sostenere la vita umana.
  9. Ma perché la Terra?

  10. Sappiamo che la terra è unica
    per la presenza di placche tettoniche,
  11. acqua liquida in superficie
  12. e un'atmosfera ricca di ossigeno.
  13. Ma non è sempre stato così,
  14. e lo sappiamo perché delle antiche rocce
    hanno registrato i momenti cruciali
  15. nella storia evolutiva del pianeta Terra.
  16. Uno dei migliori posti
    per osservare queste antiche rocce
  17. è nel Pilbara, nell'Australia Occidentale.
  18. Lì le rocce hanno 3,5 miliardi di anni
  19. e contengono alcune delle più antiche
    prove della vita sul nostro pianeta.
  20. Spesso quando pensiamo
    alla vita primordiale,

  21. probabilmente immaginiamo degli stegosauri
  22. o un pesce che striscia sulla terra.
  23. Ma la vita primordiale di cui sto parlando
  24. è quella semplice e microscopica,
    come i batteri.
  25. E i loro fossili sono spesso preservati
    in strutture rocciose stratificate,
  26. chiamate stromatoliti.
  27. Questa forma di vita è quasi l'unica
    che troviamo nella storia fossile
  28. durante i primi tre miliardi di anni
    della vita sulla Terra.
  29. La nostra specie
    può essere rintracciata nei fossili
  30. solo qualche centinaia
    di migliaia di anni fa.
  31. Dalla documentazione fossile sappiamo
  32. che i batteri si sono radicati stabilmente
  33. tra i 3,5 e i quattro miliardi di anni fa.
  34. Le rocce più vecchie di questa data
    sono state distrutte
  35. o altamente deformate
    dalle placche tettoniche.
  36. Quindi il pezzo del puzzle
    che continua a mancare
  37. è il momento esatto in cui
    la vita sulla Terra è cominciata.
  38. Qui, ancora,
    l'antico panorama vulcanico a Pilbara.
  39. Allora non sapevo che la nostra ricerca
    ci avrebbe portato un nuovo pezzo
  40. del puzzle sull'origine della vita.
  41. Durante la mia prima ricerca sul campo,

  42. alla fine di una lunga e intensa settimana
    per un progetto di mappatura,
  43. mi sono imbattuta
    in qualcosa di alquanto speciale.
  44. Ora, ciò che può sembrare
    un mucchio di rocce vecchie e grinzose,
  45. sono in realtà stromatoliti.
  46. E al centro di questo cumulo
    c'era una piccola roccia strana,
  47. grande come la mano di un bambino.
  48. Passarono sei mesi
    prima di analizzarla al microscopio,
  49. quando Malcolm Walter,
    uno dei miei insegnanti dell'epoca,
  50. ipotizzò che la roccia
    somigliasse alla geyserite.
  51. La geyserite è un tipo di roccia
    che si forma unicamente
  52. sopra o attorno ai bordi
    di sorgenti di acqua calda.
  53. Ora, affinché possiate capire
    l'importanza della geyserite,

  54. ho bisogno di riportarvi indietro
    di un paio di secoli.
  55. Nel 1871, in una lettera
    all'amico Joseph Hooker,
  56. Charles Darwin ipotizzò:
  57. "E se la vita fosse cominciata
    in piccole pozza di acqua calda
  58. con molte sostanze chimiche
  59. pronte a subire cambiamenti
    ancora più complessi?"
  60. Beh, noi conosciamo queste pozze.
    Si chiamano "sorgenti termali".

  61. In questi ambienti c'è acqua calda
  62. che dissolve i minerali
    dalle rocce sottostanti.
  63. Questa soluzione si mescola
    con dei composti organici
  64. e diventa una sorta di fabbrica chimica,
    e alcuni ricercatori
  65. hanno dimostrato che può creare
    strutture cellulari semplici
  66. che sono il primo passo verso la vita.
  67. Ma 100 anni dopo la lettera di Darwin,

  68. sorgenti calde idrotermali profonde
    o fonti calde,
  69. vennero scoperte nell'oceano.
  70. Anche queste sono fabbriche chimiche.
  71. Questa è situata lungo
    l'arco vulcanico di Tonga,
  72. a 1.100 metri sotto il livello del mare,
    nell'Oceano Pacifico.
  73. Il fumo nero che vedete sbuffare
    da queste strutture simili a camini
  74. è un fluido ricco di minerali,
  75. che è alimentato dai batteri.
  76. Fin dalla scoperta
    di queste sorgenti profonde,
  77. l'ambiente più favorevole per la comparsa
    della vita è stato l'oceano.
  78. E questo per una buona ragione:
  79. le sorgenti profonde sono ben note
    nella storia delle rocce antiche,
  80. e si crede che inizialmente
    la Terra avesse un immenso oceano
  81. e solo una piccola parte
    di superficie terrestre.
  82. Quindi la probabilità
    che le sorgenti profonde abbondassero
  83. sulla Terra primordiale
  84. si adatta bene a un'origine della vita
  85. negli oceani.
  86. Tuttavia...

  87. La nostra ricerca a Pilbara
    fornisce e sostiene
  88. un'altra prospettiva.
  89. Dopo tre anni, alla fine,
    siamo riusciti a mostrare che davvero
  90. la nostra piccola roccia era geyserite.
  91. Questa conclusione non solo indica
    che le sorgenti calde esistevano
  92. nel nostro vulcano
    di 3,5 miliardi di anni a Pilbara,
  93. ma ha anche anticipato la prova
    dell'esistenza della vita sulla Terra
  94. in sorgenti calde
    nella storia geologica della Terra
  95. di tre miliardi di anni.
  96. Quindi, da un punto di vista geologico,
  97. il piccolo lago caldo di Darwin
    è un buon candidato
  98. per l'origine della vita.
  99. Certo, si discute ancora su come
    è cominciata la vita sulla Terra,

  100. e probabilmente lo si farà per sempre.
  101. Ma è chiaro che essa è prosperata;
  102. si è diversificata,
  103. ed è diventata più complessa che mai.
  104. Infine, ha raggiunto l'epoca
    della comparsa dell'uomo,
  105. una specie che ha cominciato
    a interrogarsi sulla propria esistenza
  106. e sull'esistenza della vita altrove;
  107. c'è una comunità cosmica
    in attesa di mettersi in contatto con noi
  108. o siamo tutto quello che c'è?
  109. Un altro pezzo del puzzle ci viene
    dalla storia delle rocce antiche.

  110. È provato che,
    circa 2,5 miliardi di anni fa,
  111. i batteri avessero cominciato
    a produrre ossigeno,
  112. più o meno come le piante fanno oggi.
  113. I geologi si riferiscono
    al periodo che seguì
  114. come al Grande evento di ossidazione.
  115. Lo si deduce da rocce chiamate
    formazioni ferrifere a bande,
  116. molte delle quali si possono osservare
    in masse rocciose di centinaia di metri
  117. visibili nelle gole
  118. scavate attraverso
    il Parco Nazionale Karijini,
  119. nell'Australia Occidentale.
  120. La comparsa di ossigeno libero ha permesso
    due grandi cambiamenti sul nostro pianeta.
  121. Primo, ha permesso lo sviluppo
    di forme di vita più complesse.

  122. Sapete, la vita ha bisogno di ossigeno
    per crescere e diventare complessa.
  123. Secondo, ha prodotto lo strato
    di ozono che ci protegge oggi
  124. dagli effetti nocivi
    delle radiazioni solari UVB.
  125. Con una svolta ironica, la vita microbica
    ha messo le basi per una più complessa,
  126. praticamente rinunciando
    al proprio regno di tre miliardi di anni
  127. sul pianeta.
  128. Oggi, noi umani, scoviamo
    forme di vita complessa fossilizzata
  129. e le bruciamo come carburante.
  130. Ciò trasporta nell'atmosfera
    una gran quantità di anidride carbonica,
  131. e come i nostri predecessori microbici,
  132. abbiamo cominciato a cambiare
    drasticamente il nostro pianeta.
  133. E l'effetto è culminato
    nel riscaldamento globale.
  134. Sfortunatamente, questa svolta potrebbe
    portare alla scomparsa dell'umanità.

  135. Forse, la ragione per cui
    non ci connettiamo
  136. con altre forme di vita,
  137. altre forme di vita intelligenti,
  138. è che una volta evoluta,
  139. la vita si estingue velocemente.
  140. Se le rocce potessero parlare,

  141. penso direbbero questo:
  142. La vita sulla Terra è preziosa.
  143. È il prodotto di circa
    quattro miliardi di anni
  144. di una delicata e complessa co-evoluzione
  145. tra la vita e la Terra,
  146. di cui gli esseri umani rappresentano
    solo l'ultimo frammento di tempo.
  147. Potete usare questa informazione
    come guida o come previsione,
  148. o come spiegazione del perché questa
    parte della galassia sembri così desolata.
  149. Ma usatela per trovare
    un nuovo punto di vista
  150. sull'eredità che volete lasciare
  151. sul pianeta che chiamate casa.
  152. Grazie.

  153. (Applausi)