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← Esta roca antigua está cambiando nuestra teoría sobre el origen de la vida

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Showing Revision 12 created 11/23/2019 by Paula Motter.

  1. La Tierra tiene alrededor
    de 4,6 mil millones de años,
  2. pero, en general, la vida de una persona
    dura menos de 100 años.

  3. ¿Por qué preocuparnos, entonces,
    por la historia de nuestro planeta
  4. cuando el pasado distante parece
    tan intrascendente para la vida cotidiana?
  5. Hasta donde sabemos,
  6. la Tierra es el único planeta
    de nuestro sistema solar
  7. donde ha surgido la vida,
  8. y el único sistema capaz de proporcionar
    soporte vital para los seres humanos.
  9. ¿Por qué la Tierra?

  10. Sabemos que la Tierra es única
    por tener placas tectónicas,
  11. agua líquida en su superficie
    y una atmósfera rica en oxígeno.
  12. Pero no fue siempre así,
  13. y sabemos esto porque las rocas antiguas
    han grabado los momentos cruciales
  14. en la evolución planetaria de la Tierra.
  15. Y uno de los mejores lugares
    para observar esas rocas antiguas
  16. está en Pilbara en Australia Occidental.
  17. En este lugar, las rocas
    tienen 3,5 mil millones de años
  18. y contienen las más antiguas
    evidencias de la vida en el planeta.
  19. A menudo, cuando
    pensamos en la vida primitiva,

  20. puede que nos imaginemos a un estegosaurio
  21. o tal vez a un pez que sale del agua
    y se desplaza en tierra firme.
  22. Pero la vida primitiva de la que hablo
  23. es la vida microscópica simple,
    como las bacterias.
  24. Sus fósiles se preservan a menudo
    en estructuras minerales estratificadas
  25. llamadas "estromatolitos".
  26. Esta forma de vida simple es casi
    todo lo que vemos en el registro fósil
  27. durante los primeros tres mil
    millones de años de vida en la Tierra.
  28. Nuestra especie,
    según los registros fósiles,
  29. se remonta a unos cientos
    de miles de años.
  30. Sabemos por el registro fósil
    que las bacterias ya existían
  31. hace aproximadamente
    3,5 o quizá 4 mil millones de años.
  32. Las rocas más antiguas han sido destruidas
  33. o extremadamente deformadas
    por las placas tectónicas.
  34. Entonces, la pieza faltante
    del rompecabezas
  35. es exactamente cuándo
    y cómo comenzó la vida en la Tierra.
  36. Aquí vemos nuevamente
    ese antiguo paisaje volcánico en Pilbara.
  37. Nunca imaginé que nuestra investigación
    en este lugar nos daría otra pista
  38. sobre el rompecabezas
    del origen de la vida.
  39. Fue en mi primer viaje
    de campo a este sitio,
  40. hacia el final de una larga semana
    de trabajo en un proyecto de mapeo,
  41. que me encontré
    con algo bastante especial.
  42. Lo que probablemente parece
    un montón de rocas viejas y arrugadas
  43. son en realidad estromatolitos.
  44. Y en el centro de este montículo
    había una roca pequeña y peculiar,
  45. aproximadamente del tamaño
    de la mano de un niño.
  46. Pasaron seis meses antes de que pudiéramos
    inspeccionar esta roca en un microscopio,
  47. cuando uno de mis mentores
    en ese momento, Malcolm Walter,
  48. sugirió que la roca
    se parecía a una geiserita.
  49. La geiserita es un tipo
    de roca que solamente se forma
  50. en el interior y en las orillas
    de las aguas termales.

  51. Ahora bien, para que entiendan
    la importancia de la geiserita,

  52. necesito que retrocedamos
    un par de siglos.
  53. En 1871, en una carta
    a su amigo Joseph Hooker,
  54. Charles Darwin sugirió:
  55. "¿Y si la vida comenzó
    en un pequeño estanque cálido
  56. con todo tipo de sustancias químicas
  57. listas para llevar a cabo
    cambios aún más complejos?".
  58. Estos estanques cálidos son
    bien conocidos: las aguas termales.

  59. En estos ambientes, las aguas calientes
  60. disuelven los minerales
    de las rocas subyacentes.
  61. Esta solución se mezcla
    con compuestos orgánicos
  62. y da como resultado
    una especie de fábrica química
  63. que, según han demostrado
    los investigadores,
  64. puede fabricar
    estructuras celulares simples
  65. que constituyen los primeros
    pasos hacia la vida.
  66. Pero 100 años después
    de la carta de Darwin,

  67. se descubrieron las fuentes
    hidrotermales en los océanos,
  68. que también son fábricas químicas.
  69. Esta fuente se encuentra a lo largo
    del arco volcánico de Tonga,
  70. 1100 metros bajo el nivel del mar
    en el océano Pacífico.
  71. El humo negro que ven saliendo
    de estas estructuras que parecen chimeneas
  72. también es un fluido rico en minerales,
    que se alimenta de bacterias.
  73. Y desde el descubrimiento
    de estas fuentes hidrotermales,
  74. la mayoría piensa que el escenario
    donde surgió la vida son los océanos.
  75. Y hay buenas razones para pensar esto:
  76. las fuentes hidrotermales son reconocidas
    en el antiguo registro de rocas,
  77. y se piensa que la Tierra primitiva
    tenía un océano global
  78. y muy poca superficie terrestre.
  79. La probabilidad de que
    las fuentes hidrotermales
  80. abundaran en la Tierra primitiva
  81. concuerda con el origen
    de la vida en el océano.
  82. Sin embargo,

  83. nuestra investigación en Pilbara
    proporciona y apoya
  84. una teoría alternativa.
  85. Después de tres años, finalmente
    pudimos demostrar que, en realidad,
  86. nuestra pequeña roca era una geiserita.
  87. Esta conclusión sugería que
    no solamente existían las aguas termales
  88. en nuestro volcán de
    3,5 mil millones de años en Pilbara,
  89. sino que además dejó la evidencia
    de vida terrestre en las aguas termales,
  90. según el registro geológico de la Tierra,
  91. tres mil millones de años atrás.
  92. Por ello, desde una perspectiva geológica,
  93. el pequeño y cálido estanque de Darwin
  94. es un candidato razonable
    para el origen de la vida.
  95. Por supuesto, todavía es discutible
    cómo comenzó la vida en la Tierra,

  96. y probablemente siempre lo sea.

  97. Pero está claro que ha florecido,
    se ha diversificado
  98. y se ha vuelto cada vez más compleja.
  99. Finalmente, llegó
    a la era de los seres humanos,
  100. una especie que ha comenzado
    a cuestionar su propia existencia
  101. y la existencia de vida en otros lugares.
  102. ¿Hay una comunidad cósmica
    que espera conectarse con nosotros
  103. o somos todo lo que existe?
  104. Una pista de este rompecabezas, repito,
    proviene del antiguo registro de rocas.

  105. Hace unos 2,5 mil millones
    de años, según la evidencia,
  106. las bacterias comenzaron a producir
    oxígeno, como las plantas hacen hoy.
  107. Los geólogos se refieren al período
    posterior a esto como "la gran oxidación".
  108. Está implícito en las rocas conocidas
    como "formaciones de hierro bandeado",
  109. muchas de las cuales pueden observarse
  110. como paquetes de roca de cientos
    de metros de espesor
  111. que están expuestas en gargantas
  112. y se abren camino a través
    del parque nacional de Karijini
  113. en Australia Occidental.
  114. El surgimiento del oxígeno permitió
    dos cambios importantes en el planeta.
  115. Primero, permitió que
    evolucionara la vida compleja.

  116. Sabemos que la vida necesita oxígeno para
    desarrollarse y volverse más compleja.
  117. Y produjo la capa de ozono,
    que protege la vida actual
  118. contra los efectos nocivos
    de la radiación UVB del sol.
  119. Entonces, irónicamente, la vida
    microbiana dio paso a la vida compleja,
  120. y renunció así a su reinado de
    tres mil millones de años en el planeta.
  121. Hoy los humanos desenterramos
    vida compleja fosilizada

  122. y la quemamos para usarla
    como combustible.
  123. Esta práctica envía grandes cantidades
    de dióxido de carbono a la atmósfera
  124. y, como nuestros antecesores microbianos,
  125. hemos comenzado a hacer cambios
    importantes en nuestro planeta.
  126. Y sus efectos incluyen
    el calentamiento global.

  127. Desafortunadamente,
  128. la ironía, en este caso, podría ser
    la desaparición de la humanidad.
  129. Quizás la razón por la que no contactamos
    con otras formas de vida inteligente
  130. es que una vez que evoluciona,
    la vida se extingue rápidamente.
  131. Si las rocas pudieran hablar,
    sospecho que dirían algo como:

  132. la vida en la Tierra es valiosa.
  133. Es el producto de unos
    cuatro mil millones de años

  134. de una coevolución delicada
    y compleja entre la vida y la Tierra,
  135. en la que los seres humanos
    apenas representan
  136. el último eslabón en la cadena del tiempo.
  137. Pueden usar esta información
    como una guía o un pronóstico,
  138. o como una explicación de por qué estamos
    tan solos en esta parte de la galaxia.
  139. Pero úsenla para
    desarrollar una perspectiva
  140. sobre el legado que quieren dejar
  141. en el planeta que llaman "hogar".

  142. Gracias.

  143. (Aplausos)