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← El torio puede brindarle a la humanidad energía limpia y libre de contaminación | Kirk Sorensen | TEDxColoradoSprings

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Showing Revision 9 created 01/03/2020 by Ciro Gomez.

  1. Todo comienza desde el inicio del universo
  2. hace 14 mil millones de años con
    el Big Bang y la formación del universo,
  3. cuando todo era hidrógeno,
    helio y algunas otras cosas.
  4. Las estrellas y galaxias
    comenzaron a formarse
  5. y eran como fábricas
    para crear nuevos elementos.
  6. Se formaron estrellas muy grandes
    y estallaron como supernovas
  7. y esto sembró el universo con
    todo lo más pesado que el hierro,
  8. que nació en estos momentos finales
    de una explosión de supernova.
  9. Ahora, dos de las cosas que
    se crearon en la supernova
  10. son de lo que quiero hablar hoy:
    el torio y el uranio.
  11. Estos eran diferentes
    porque eran radiactivos
  12. y mantenían parte de esa energía
    de la explosión de supernova
  13. almacenada en su estructura nuclear.
  14. Y estos materiales junto
    con todos los demás
  15. formaron el sistema solar y la Tierra
    hace miles de millones de años.
  16. Y luego, parte de este torio y
    uranio se incorporó al planeta,
  17. descendiendo al centro de la Tierra
    y calentando nuestro planeta
  18. generando esta energía que causa
    el campo magnético de la Tierra
  19. e impulsa las placas tectónicas
  20. y ha separado los océanos
    y elevado las montañas.
  21. Ahora, este torio y uranio se incorporan
    a minerales en todo el mundo,
  22. pero el torio tiene
    una vida media más larga,
  23. dado que es aprox. tres veces
    más común que el uranio.
  24. Este es el depósito más rico
    de torio en América del Norte.
  25. Se encuentra en Idaho.
  26. Ahora que la vida llenaba el mundo
    protegido por el campo magnético,
  27. no se sabía nada sobre
    la importancia de estos minerales
  28. y ciertamente no lo sabíamos
    cuando entramos en escena.
  29. Forjamos nuestro futuro con
    piedras y herramientas simples
  30. porque eran fuertes
    y resistentes al fuego.
  31. Cuando pudimos encontrar
    metales como el oro,
  32. prácticamente los adoramos porque
    eran tan maravillosos y brillantes.
  33. Pero el oro era muy escaso para
    construir una civilización industrial.
  34. Ya saben, no se podía construir
    un arado de oro, armaduras o lanzas.
  35. El bronce era el material deseado
    porque era mucho más común.
  36. Y las tecnologías que nos permitieron
    fundir el hierro por primera vez,
  37. fueron las que condujeron a muchas
    de las innovaciones modernas
  38. que tenemos hoy.
  39. El hierro sigue siendo el más
    utilizado de todos los metales.
  40. En miles de años de historia humana,
    sólo se conocían siete metales.
  41. La química y la tecnología
    realmente comenzaron en 1700
  42. y se centraron en este lugar;
    la Royal Institution en Londres.
  43. Esta fue una edad de oro de la ciencia.
  44. Se descubrieron diez elementos
    en el sótano de la Royal Institution.
  45. Por ejemplo,
  46. la sal de mesa común está compuesta
    de sodio metálico y cloro gaseoso.
  47. En 1829, un científico sueco llamado
    Jöns Jacob Berzeliu aisló el torio
  48. y le dio este asombroso nombre que lleva,
    el nombre del dios nórdico del trueno.
  49. Aun así no tenía idea de lo bien
    que había llamado a este elemento.
  50. Probablemente, es el elemento mejor
    nombrado en la historia de los elementos.
  51. Aunque él no entendía nada de eso.
  52. En 1841, el uranio también se
    descubrió utilizando el mismo potasio
  53. que se había descubierto
    en la Royal Institution.
  54. Y este hombre también
    merece una mención especial.
  55. Su nombre es Henri Moissan
  56. y fue el científico francés que
    sintetizó flúor por primera vez.
  57. ¿Qué tiene de especial el flúor?
  58. Es el elemento más reactivo
    de todos los que conocemos.
  59. Es tan reactivo, que de hecho nunca
    lo encontramos en la naturaleza solo.
  60. Siempre lo encontramos en conjunto
    con otras cosas como calcio o sodio, etc.
  61. Pero, lo importante que
    hay que entender del flúor,
  62. es que cuando se combina con un metal
    forma compuestos muy estables.
  63. Este ejemplo es fluoruro de litio,
    que puede sonar extraño,
  64. pero apuesto a que algunos de Uds.
    se cepillaron los dientes esta mañana
  65. con una sal de fluoruro
    llamada fluoruro de sodio.
  66. Así que, si esto les resulta familiar ya
    están familiarizados con esta tecnología.
  67. Pero, una de las cosas más importantes
    que sucedieron con el flúor
  68. fue que finalmente nos dio
    la capacidad de sintetizar aluminio.
  69. Y el aluminio se convirtió en
    un metal increíblemente importante
  70. para el mundo moderno.
  71. No tendríamos aviones ni cohetes,
  72. si no hubiésemos podido
    desarrollar el aluminio.
  73. De hecho, el flúor fue la clave
    para el desarrollo del aluminio.
  74. Luego, a fines del siglo XIX, esta dama,
    Marie Curie, intentaba comprender
  75. qué hacía que el torio y el uranio fueran
    distintos a los demás elementos.
  76. ¿Por qué eran radiactivos?
  77. Y dedicó su vida a tratar
    de entender este misterio.
  78. Gracias a su trabajo y al de otros,
    se desarrolló una comprensión del átomo
  79. y se descubrió que era como
    un pequeño sistema solar.
  80. Puede que los físicos se molesten
    porque esto no es del todo cierto.
  81. Pero en general, es correcto
    que hay un protón,
  82. un neutrón y estas
    partículas en el núcleo.
  83. Y luego están estos diminutos
    electrones que giran alrededor de esto.
  84. Esto fue muy importante dado
    que les sirvió para descifrar el misterio:
  85. "¿Qué diablos era la radiactividad?".
  86. La radioactividad era
    una guerra en el interior del átomo
  87. entre los protones cargados positivamente,
  88. que intentaban separarse unos de los otros
  89. y los neutrones y protones,
  90. que ejercían una fuerza llamada
    fuerza nuclear que ayudaba a unirlos.
  91. La radiactividad ocurría cuando había
    demasiados o muy pocos neutrones,
  92. para el número de
    protones existentes.
  93. Y explicaba por qué ciertos elementos,
    cuando se volvían muy pesados
  94. siempre eran radiactivos.
  95. Esto explicaba el torio y el uranio,
  96. e indirectamente, por qué tenemos
    energía del interior de la Tierra;
  97. energía geotérmica, todas estas cosas.
  98. Eso explicó por qué tenemos las formas de
    uranio y torio que tenemos el día de hoy.
  99. Sólo hay tres formas naturales
    de material radiactivo.
  100. Una se encuentra en torio y
    tiene 14 mil millones de años
  101. y las otras dos en el uranio.
  102. Actualmente, la parte de uranio
    que usamos para la energía nuclear
  103. es sólo una cantidad muy pequeña;
  104. una séptima parte en 1000 del uranio
    natural que se usa para la energía.
  105. Y en 1938, dos científicos: Otto Hahn
    y Lise Meitner descubren en Alemania,
  106. que esa pequeña cantidad
    de uranio podría ser fisionada,
  107. podría dividirse y liberar neutrones
    y muchísima más energía.
  108. Y este fue un gran descubrimiento
  109. que emocionó a los científicos
    de todo el mundo,
  110. pero el liderazgo en Alemania
    lo consideró una estafa
  111. porque Meitner era judía
  112. y había huido de Alemania a
    Suecia para escapar de los nazis.
  113. Pero los científicos en EE. UU.,
  114. particularmente los judíos
    que habían huido de Europa,
  115. estaban prestando mucha atención a este
    trabajo e intentaban alertar al gobierno
  116. de que la investigación probablemente
  117. continuaría para usar
    el uranio como explosivo.
  118. Así que, supieron que tendrían que
    ir y cambiar la cantidad de uranio,
  119. el cual era raro.
  120. Y aquí, el flúor llegó
    al rescate de nuevo.
  121. Al combinar flúor con uranio, seis átomos
    de flúor por cada átomo de uranio
  122. pudieron convertir el uranio
    en un gas que era adecuado
  123. para aumentar o enriquecer
    la concentración de uranio 235.
  124. Y toda esta tecnología
    no habría funcionado
  125. si el flúor tuviera otras propiedades.
  126. Pero afortunadamente, el flúor
    sólo tiene un tipo de estructura:
  127. nueve protones, 10 neutrones;
    ninguna otra estructura.
  128. Y así le permite, de esta manera,
    preservar ese equilibrio tan delicado
  129. entre la forma más pesada de uranio
    y la forma más ligera de uranio.
  130. Sin embargo, irónicamente la historia
    del torio comienza con este hombre.
  131. Se llamaba Glenn Seaborg
  132. y era químico en la Universidad
    de California en Berkeley en 1939.
  133. Seguía el trabajo en Alemania muy de cerca
  134. y quería saber si otros elementos podrían
    ser utilizados para la energía nuclear.
  135. Tenía acceso a la máquina de física
    nuclear más poderosa del mundo.
  136. Se llamaba el ciclotrón.
  137. Y con esta máquina, pudo bombardear
    uranio y torio con neutrones
  138. y descubrió nuevos elementos;
    neptunio y plutonio.
  139. Y también descubrió una nueva
    forma de uranio llamada uranio 233.
  140. Con más trabajo en el ciclotrón,
  141. descubrió que tanto
    el plutonio como el uranio 233,
  142. también podrían convertirse
    en combustibles nucleares.
  143. Y así, en un período de tiempo muy corto,
  144. Seaborg había descubierto un modo de
    convertir estos combustibles nucleares
  145. en fuentes potenciales de energía.
  146. Y este fue un descubrimiento que tuvo
    profundas implicaciones para el mundo.
  147. Desafortunadamente, se descubrió
    justo en un mal momento
  148. porque era la mitad de
    la 2° Guerra Mundial
  149. y todo se estaba dedicando
    al esfuerzo de la guerra.
  150. En poco tiempo,
  151. Seaborg fue incorporado a un programa
    secreto llamado Proyecto Manhattan
  152. y se le ordenó ir y usar
    su descubrimiento de plutonio,
  153. para preparar materiales
    para un arma nuclear.
  154. Poco tiempo después,
  155. los japoneses atacaron Pearl Harbor y
    EE. UU. entró a la 2° Guerra Mundial.
  156. Seaborg aún tenía mucha
    curiosidad sobre el torio,
  157. así que se aseguró de que
    uno de los primeros reactores
  158. tuviera algo de torio para poder
    aprender más de sus propiedades.
  159. Desafortunadamente, quería averiguar
    si podía usar el torio como arma nuclear
  160. para la guerra.
  161. Cuando obtuvo los resultados,
    estaba muy sorprendido.
  162. Descubrió que el flúor sería
    malísimo para un arma nuclear,
  163. porque el uranio 233 que se formaría
  164. siempre estaría contaminado
    con otras cosas,
  165. que iban a emitir grandes
    cantidades de radiación.
  166. Sin embargo, descubrió algo que aún
    es muy importante para nosotros hoy día
  167. y es que el uranio 233 tenía una propiedad
  168. que es que podía continuar produciendo
    suficientes neutrones en su fisión,
  169. para crear nuevo uranio 233 a una tasa
    igual o mayor de lo que se consumía.
  170. Y esto significaba que el torio podía
    usarse como combustible nuclear,
  171. que duraría esencialmente
    tanto como durara el torio.
  172. Y debido a que el torio era tan común,
  173. esto significaba que tendríamos una
    fuente de energía que nunca se agotaría.
  174. Pero nuevamente,
    todos estos descubrimientos
  175. fueron descartados por la necesidad de
    una explosión nuclear durante la guerra.
  176. Y EE. UU. era el único país con
    la tecnología para explosiones nucleares
  177. y tenían un gran secreto;
  178. ya no tenían bombas después
    de la 2° Guerra Mundial,
  179. así que todo su esfuerzo se centró
    en hacer más armas nucleares.
  180. No se esforzaron en: "¿cómo podemos
    ir y hacer energía nuclear?".
  181. Hubo una gran controversia sobre
    quién debería estar a cargo.
  182. Finalmente, decidieron
    crear una agencia civil,
  183. pero le dieron una misión militar.
  184. Digo todo esto con gran pesar,
  185. pues estoy convencido que
    de haberse descubierto la fisión nuclear
  186. en algún otro momento
    de la historia humana,
  187. habríamos tenido
    una historia muy diferente.
  188. Si el comienzo de algo es negativo,
  189. uno tiende a considerarlo
    negativamente a partir de ahí.
  190. La gente no pensaba en cómo usar
    la energía nuclear con fines positivos,
  191. debido al esfuerzo de la guerra.
  192. Esta es una de las grandes tragedias
    de cómo evolucionó la historia,
  193. que la energía nuclear obtuviera
    una impresión tan negativa
  194. en las personas desde el inicio.
  195. Después de la guerra, hubo un pequeño
    enfoque en generar algo de energía nuclear
  196. utilizando un reactor de sodio
  197. y esto se debía a que tenía la capacidad
  198. de producir más plutonio y
    mejor plutonio del que consumía.
  199. Pero este hombre, Alvin Weinberg,
    también fue alguien que eligió comenzar.
  200. Decidió comenzar a estudiar el torio en
    los Laboratorios Nacionales de Oak Ridge
  201. después de la guerra,
  202. y sus esfuerzos con
    el torio fueron estimulados
  203. ya que había conseguido
    un contrato con la Fuerza Aérea,
  204. para desarrollar una fuente
    de energía para un bombardero.
  205. No le interesaban
    los bombarderos nucleares,
  206. pero sabía que sería una forma de
    desarrollar un reactor más avanzado.
  207. Este fue el reactor que se les ocurrió en
    el Experimento del Reactor de la Aeronave
  208. y fue el primero en usar
    estas sales de fluoruro con éxito.
  209. El programa del reactor fue cancelado,
  210. pero al mismo tiempo
    otro grupo de industriales
  211. estaba buscando usar el reactor
    de sodio y avanzar esa tecnología.
  212. Querían construir un reactor de
    sodio que produjera mucho plutonio
  213. e invirtieron mucho dinero y esfuerzo
    en construir este consorcio de utilidades
  214. y comenzaron a construir este reactor.
  215. Se completó en 1963.
  216. Lamentablemente,
    poco después sufrió un colapso
  217. que causó mucha preocupación en los
    que vivían en Michigan en aquel entonces.
  218. Al mismo tiempo, Weinberg
    estaba diseñando un reactor
  219. que fuera completamente inmune
    a colapsos o accidentes nucleares.
  220. Al usar esta sal de fluoruro
  221. y la estabilidad que tenía debido
    a sus propiedades químicas,
  222. podrían diseñar un reactor
    que no colapsara,
  223. ni tuviera ninguno de estos problemas;
  224. funcionaría a bajas presiones,
    pero a altas temperaturas.
  225. Y tendría aspectos de
    seguridad más avanzados
  226. a la de cualquier cosa que tengamos hoy.
  227. Construyeron y operaron
    con éxito este reactor.
  228. De hecho, Glenn Seaborg
    estaba allí al control del reactor
  229. cuando usó uranio 233 como
    su primera carga de combustible.
  230. Estaban muy satisfechos con
    el éxito de este reactor en 1969.
  231. Desafortunadamente,
    los recortes presupuestarios
  232. instituidos por Richard Nixon implicaron
    que la Comisión de Energía Atómica,
  233. sólo podía continuar
    con un tipo de reactor.
  234. Y no eligieron el reactor de torio, sino
    el de reproducción rápida de plutonio.
  235. Querían construir otro
    en la década de 1970
  236. y este programa finalmente se canceló.
  237. Pero, incluso después de que se canceló,
  238. no retrocedieron a pensar:
    "¿Qué hay del torio?
  239. ¿Fue esa una buena idea?
  240. ¿Tal vez era una mejor opción
    que debimos haber tomado?".
  241. De nuevo, para mí es un gran pesar
  242. que este camino tecnológico
    no haya sido el elegido.
  243. EE. UU. completó casi
    100 reactores nucleares
  244. en las décadas de 1980 y 1990,
  245. pero las cosas comenzaron a tocar fondo
    en los años 90 en el campo nuclear.
  246. No estaban construyendo nuevos reactores,
  247. ni estaban desarrollando
    nueva tecnología.
  248. Hoy día, tenemos dos nuevos reactores
    nucleares en construcción en Georgia,
  249. pero cerramos reactores nucleares más
    rápido de lo que los estamos abriendo.
  250. Y todavía tenemos un problema:
  251. ¿Qué haremos con los desechos
    nucleares a largo plazo?
  252. Es un problema sin resolver
    y le concierne a mucha gente.
  253. Una de las grandes ventajas
    del enfoque del torio
  254. es que no produce residuos
    nucleares de larga duración,
  255. que produce el ciclo del
    combustible de uranio,
  256. porque comienza desde una posición
    diferente en la tabla periódica,
  257. y puede tener más oportunidades para
    consumir todo su combustible nuclear,
  258. en lugar de producir desechos
    nucleares de larga vida.
  259. Estas sales de flúor que he mencionado
  260. son un combustible ideal para crear
    reactores seguros y fáciles de operar,
  261. que pueden usar torio eficientemente
  262. y consumir por completo los tipos
    de desechos nucleares que producimos
  263. Serían muy buenos en esta tarea.
  264. Y dado que operan a bajas presiones,
  265. no necesitan grandes estructuras de
    contención como los reactores existentes
  266. lo que permite integrarlos a
    fábricas por mucho menos dinero.
  267. Porque sabemos que
    vamos a tener que seguir
  268. produciendo más energía a menor costo
  269. y generar menos contaminación y menos
    desafíos para nuestro medio ambiente.
  270. Así que, he estado trabajando en un diseño
  271. para un reactor nuclear modular basado
    en torio y estas sales de fluoruro
  272. que me han entusiasmado mucho
    porque no solo producirá electricidad,
  273. sino que también producirá
    agua desalinizada.
  274. Y también producirá ciertos medicamentos
    nucleares, que tienen una gran demanda.
  275. [Energía nuclear. El sueño que falló]
    Cosas como esta no ayudan;
  276. creo que esto es completamente errado.
  277. No creo que el nuclear
    sea el sueño que falló.
  278. Lo que sucedió fue que la forma
    como abordamos la energía nuclear
  279. fue moldeada por influencias equivocadas.
  280. Fuimos moldeados por un deseo
    relacionado con la guerra,
  281. en lugar de cosas relacionadas
    con la energía y la electricidad
  282. y cosas que sirven a las personas.
  283. Así que hace varios años,
  284. mientras pensaba si debía o no dar este
    salto de comenzar una nueva compañía,
  285. tuve que pensarlo mucho
    porque tenía un buen trabajo
  286. --me encantaba--
  287. tenía un nuevo bebé;
  288. simplemente no parecía
    ser el momento adecuado.
  289. Pero descubrí que otros
    países estaban avanzando
  290. con la nueva tecnología
    de reactores nucleares,
  291. usando sales de torio y fluoruro.
  292. Y realmente sentí que,
  293. a menos que tomara la decisión
    de comenzar a trabajar en esto,
  294. no iba a suceder.
  295. He estado desarrollando
    tecnología lo suficiente,
  296. para saber que estas cosas
    no suceden por sí solas;
  297. suceden porque alguien decide hacerlas.
  298. Y sólo unos meses antes de que comenzara,
  299. el accidente de Fukushima
    ocurrió en Japón.
  300. Y nuevamente, tuve que preguntarme:
    ¿Es ésta la gestión adecuada?
  301. Pero luego, cuando consideré
    los aspectos fundamentales,
  302. que el mundo no dejará de querer energía,
    no dejará de querer seguridad,
  303. y definitivamente seguirán queriendo
    tener la energía más limpia posible,
  304. supe que no había otra opción,
    tenía que continuar.
  305. Ha sido duro. He aprendido
    muchas cosas desde entonces.
  306. He aprendido que cuando
    tienes 36 años, esposa e hijos,
  307. no eres exactamente el tipo de inversión
  308. que busca el típico capitalista de riesgo.
  309. Podría haberlo hecho mejor si usara una
    sudadera con capucha y comiera más pizza.
  310. (Risas)
  311. Además, aprendí que los reactores
    nucleares no son apps para iPhone
  312. ni nada de eso.
  313. Este no es el tipo de inversión
    de entrada/resultado
  314. que busca la mayoría de los inversores.
  315. Así que, ha sido
    una experiencia reveladora,
  316. pero he conocido gente estupenda
  317. y he estado muy agradecido por
    las cartas de apoyo que he recibido
  318. de todas las partes del mundo que dicen,
  319. "Continúa. Sigue con el buen trabajo".
  320. "Esto marcará una diferencia en nuestro
    futuro y viviremos mejor debido a ello".
  321. Y realmente, si pudiera
    dejarlos con mi creencia
  322. de que cada uno de
    nosotros tiene que elegir:
  323. ¿Qué podemos hacer para que
    el mundo sea un lugar mejor?
  324. Creo que lo mejor que puedo hacer
    es ser un gran padre para mi familia.
  325. Y lo segundo, es intentar
    usar mis talentos
  326. para crear una fuente de energía,
    que pueda beneficiarnos a todos.
  327. Sólo quiero dejarlos con la idea
  328. de que usen sus talentos y habilidades
  329. y elijan comenzar a crear el mejor
    tipo de futuro que puedan.
  330. Muchas gracias.
  331. (Aplausos)